Voor Hans Degryse, Rik Clinckemaillie en het gehele TBR bestuur was er na de openingseditie van de “Rallysprint van Oekene” vorig jaar een moment van bezinning. Na heel wat problemen met de TBR in “rally” uitgave, werd er in 2016 beslist tot een terugkeer naar de rallysprint formule en de uitvalsbasis Oekene. Het was een terugkeer naar de basis en 2016 moest het jaar van de ommekeer worden.
Maar nu ook weer zorgden een misverstand over brandblussers en enige ongevallen voor lange vertragingen, de annulatie van een proef en ontevreden gezichten. Maar Hans Degryse en Rik Clinckemaillie van het TBR-bestuur laten het niet meer aan hun hart komen. Anno 2017 gaan zij met nieuwe moed aan de slag. “Vorig jaar hadden we enkel een probleem in de eerste ronde. Verkeerde brandblussers, iets latere opdagende vertegenwoordigers van de overheden en een wagen die een elektriciteitspaal omver reed en die achterstand sleepten we de hele dag mee”, steekt voorzitter Hans Degryse van wal. “En dan krijg je kritiek, maar na al die jaren hebben we een olifantenvel gekweekt. Het is nooit makkelijk en ik ben al zeer tevreden als op de dag van de wedstrijd iedereen op zijn post staat. We zijn een sprint en dat is typisch voor een rallysprint. We hebben geen alternatieve routes die we kunnen gebruiken.”
Secretaris Rik Clinckemaillie geeft tekst en uitleg bij het parcours van de editie 2017. “De belangrijkste wijziging is het wegvallen van de St-Eloois-Winkelse straat. Dat was een lang stuk, met veel inwoners, ook vele ouden van dagen, en daar kregen we dan ook de meeste vragen. Om iedereen gerust te stellen besloten we het grootste stuk van die straat niet meer in het parcours op te nemen. Het snelle stuk aan de Toveressestraat is gebleven maar we hebben er een chicane ingestoken, die dit jaar zal aangepast worden. Er worden normaal gezien viermaal 14.85 km afgelegd voor een totaal van 59,4 km. De proef ligt nu op grondgebied Ledegem, Izegem en Oekene. De servicezone ligt aan de Armoedestraat. Op de Markt blijft een finishboog en een tent, maar die wordt uitgebaat door de mensen van café “De Platte Tube”, waar ook de administratieve zaken gebeuren.”
“Belangrijk is ook dat er een echte publiekszone komt aan de Kantinestraat, ter hoogte van de Ieperse weg, met parkeergelegenheid, een tent en catering” licht Degryse toe. “De mensen moeten zich dan niet meer door Oekene verplaatsen om de wagens te zien. Ze kunnen er de rally volgen op drie verschillende punten.”
Op de deelnamelijst staan een 95-tal namen. Publiekstrekkers moeten de vier R5 wagens worden. Dirk Vermeirsch en Reinaud Van Eecke op de DS3 R5 nemen het op tegen de Fiesta’s van Pieter-Jan Maeyaert en Christophe Devleeschauwer. Voor Devleeschauwer en Vermeirsch wordt het een kennismaking met dit type machines. Ook Steve Bécaert staat ingeschreven maar na zijn crash in Ieper is het niet duidelijk of en met welke wagen hij aan de start zal verschijnen. Verder staan er een 18-tal Britse en Ierse ploegen ingeschreven en 19 historics, waaronder Paul LIetaer met de Escort, Bram Fonteyne (Volvo) en Danny Kerckhof (BMW E21). Ook Brecht Hoorne met de BMW Compact mag de rol van publiekstrekker opnemen.
Voor organisator Degryse worden het weer drukke, maar ook uitdagende tijden... “maar ik zal ook weer blij zijn als op zondagavond alles zonder problemen is verlopen!”
Afspraak in Oekene, nabij Roeselare, op zondag 9 juli.

Kevin Abbring en Pieter Tsjoen hebben historie geschreven in de 53ste editie van de Ypres Rally. Na een zenuwslopende wedstrijd met een bloedstollende finale, stuurden ze hun Peugeot 208 T16 naar een knappe overwinning. Voor Kevin zijn tweede overwinning van het seizoen in het Belgisch kampioenschap, nadat hij de Rally van Wallonië won, en tevens de eerste overwinning van een Nederlander in de Kattenstad. Maar, ook voor navigator Pieter Tsjoen was het een prachtig succes, want na zijn zege in 2001 als piloot met een Toyota Corolla WRC en daarna nog eens in de Cats Rally in 2005, boekte hij als eerste ooit een zege als piloot en copiloot.
Na de sterke opening van Thierry Neuville vrijdagavond, ging de Belgische WK-topper van Hyundai in de fout op de zesde chronorit, waar hij meermaals over de kop ging. Neuville moest opgeven, maar hij kon zaterdag nog wel het spektakel verzorgen met een herstelde Hyundai i20 R5.
Na de opgave van Neuville nam Bryan Bouffier het commando over, maar met slechts 14"6 voorsprong op Kevin Abbring was hij nog niet zegezeker. Dat bleek zaterdagochtend, toen enkele rijders zich lieten verrassen door de grote jump op de proef van de Kemmelberg. Bouffier ging er te optimistisch over en sprong een motorsteun stuk. Als bij wonder geraakte hij heelhuids in het servicepark, maar na het vervangen van de versnellingsbak, bleek de bediening van de bak het te laten afweten op de proef van Reninge, KP 12. Met een versnellingsbak geblokkeerd in derde versnelling, verloor de Fransman 39" op de proef, waarna hij zelf een herstelling kon uitvoeren op de verbinding.

Vanaf dat moment zette Bryan Bouffier de achtervolging in, maar de nieuwe leider, Kevin Abbring liet zich niet verrassen. Bouffier naderde tot op 4"1 bij het ingaan van de allerlaatste proef, Westouter-Boeschepe. Maar, de Peugeot-rijder zette zich schrap en won uiteindelijk met 8" voorsprong op Bryan Bouffier.

"Vrijdagavond verloren we wat tijd omdat we gekozen hadden voor een versnellingsbak met korte verhoudingen, maar zaterdag kon ik maximaal aanvallen, ook al vloog onze achterruit stuk op die fameuze jump. Ik heb Bryan voor de slotronde gezegd dat ik nooit seconden cadeau zou doen," lachte Abbring.

Bryan Bouffier had natuurlijk gemengde gevoelens na zijn tweede plaats. Hij had de overwinning ook verdiend, maar een klein technisch probleem hield hem van die grote zege in Ieper.

De derde plaats ging naar Vincent Verschueren, die voor de tweede keer in zijn carrière op het podium stond in Ieper, de thuisrally van Godrive, het team van Gaby Goudezeune. Voor het Belgisch kampioenschap scoort hij niet de punten van de tweede plaats, want Verschueren gaf vooraf aan dat hij Ieper niet wilde laten meetellen.
"Ik heb nog nooit zo hard gereden als dit weekend met de Skoda. Petje af voor Kevin en Bryan. Er zat voor ons niet meer in. Helemaal in het begin was ik even verrast door de gladheid van de proeven," aldus Verschueren.

Bernd Casier werd vierde, een plaats die hij voor de vijfde keer behaalde in Ieper. Enkel vorig jaar mocht de Ford-rijder op het podium. Maar, Bernd Casier is wel de winnaar van het klassement van de Tour European Rally, voor Giandomenico Basso, 7de met zijn Hyundai i20 R5. Na een moeilijke openingsfase rukte Hermen Kobus met zijn Skoda Fabia op de slotdag nog op naar de vijfde plaats, precies zijn doelstelling voor de start van de wedstrijd. De Nederlander deed ook een goede zaak in de Benelux European Rally Trophy, al ging daarin de zege ook naar Kevin Abbring (elke piloot met een internationale licentie is automatisch ingeschreven).

De eerste Brit, tevens winnaar van de Belgische manche van het Brits rallykampioenschap en van de Toni Pond Trophy, werd Keith Cronin met zijn Ford Fiesta R5. Cronin bleef foutloos, wat niet gezegd kon worden van de twee Skoda-rijders die de leiding in het kampioenschap in handen hadden. Zowel David Bogie als Fredrik Ahlin gingen al erg vroeg in de wedstrijd van de baan, net als Marty McCormack, de piloot die als favoriet werd getipt. Matt Edwards werd tweede bij de Britten, voor Osian Pryce.

Voor het Belgisch kampioenschap beperkte Kris Princen de schade met een 8ste plaats, goed voor de punten van de derde plaats, achter Abbring en Casier. Princen verloor veel tijd door een lekke band. Hij ging in de slotfase nog voorbij Polle Geusens, die een regelmatige wedstrijd in de Renties Ford Fiesta R5 bekroonde met de 9de plaats.

Tim Van Parijs stuurde zijn Porsche 997 GT3 naar een klinkende zege bij de GT's, voor Fredericq Delplace. Chris Debyser, Jochen Claerhout en Chris Van Woensel moesten opgeven.

Bij de jongeren in R2 was er de ganse wedstrijd een schitterende strijd aan de gang tussen de Opel-rijders Chris Ingram, Callum Devine en Timo van der Marel en de Peugeot-rijder van het RACB National Team, Guillaume de Mevius.

Met 129 inschrijvingen, is de 53ste editie van de Ypres Rally bijzonder sterk bezet. De wedstrijd telt dit jaar immers mee voor het Belgisch kampioenschap, maar ook voor het Brits kampioenschap, de Tour European Rally en de Benelux European Rally Trophy. Topfavoriet is Thierry Neuville, onze landgenoot die op dit moment tweede staat in het Wereldkampioenschap Rally met zijn Hyundai i20.
Nochtans zal Thierry Neuville zich moeten aanpassen, want hij start met een R5-variant van de Hyundai i20 in plaats van de veel krachtigere WRC. "Dat wil niet altijd zeggen dat het makkelijker is, want een R5 reageert gewoon anders dan een WRC," vertelde Thierry vanmiddag. "Maar, dat mag geen excuus zijn. Ik zal wat vroeger moeten remmen dan met onze WRC. Nochtans zijn er geen garanties. Ik heb 5 keer in Ieper gereden, de laatste keer als demonstratie, en ik heb maar één keer de finish gehaald in 2010. Toen werd ik derde. Ik kijk er enorm naar uit om weer voor eigen publiek te rijden."

Bryan Bouffier wordt met een Skoda Fabia R5 een serieuze concurrent voor Thierry Neuville. De Fransman heeft voldoende ervaring in Ieper om het duel aan te gaan. Voor het Belgisch kampioenschap wordt Neuville alvast een kwaaie klant voor Vincent Verschueren en Kris Princen, de twee Skoda-rijders die het kampioenschap domineren. Verschueren rijdt een thuiswedstrijd en hij stond twee jaar geleden op het podium, terwijl Kris Princen als oud-winnaar ook alle geheimen van de Westhoek kent. Bij Peugeot rekent men op Kevin Abbring, de voormalige teamgenoot van Thierry Neuville bij Hyundai. Abbring heeft in het verleden al bewezen dat hij zelfs sneller kon zijn dan Freddy Loix, de 11-voudige recordhouder van de Ypres Rally die dit jaar niet van de partij is.

Verder oogt het startveld van Belgische zijde indrukwekkend. Guillaume Dilley kiest ook voor een Hyundai i20 R5, net als , Cédric De Cecco heeft een Peugeot 208 T16 gehuurd, Bernd Casier, vorig jaar op het podium, blijft trouw aan zijn Ford Fiesta R5, net als Polle Geusens, Pieter-Jan Maeyaert, Philip Cracco, Bruno Parmentier, Davy Vanneste en Didier Duquesne  (Ford). Naast Princen en Verschueren, wordt Skoda ook vertegenwoordigd door Achiel Boxoen, de officiële piloot van Skoda België. Melissa Debackere heeft wegens budgettaire redenen forfait gegeven.

Kevin Demaerschalk, recent nog mooi 5de in de Rally van Wallonië, wil een mooie ereplaats behalen met de DS 3 R5 van J-Motorsport, net als streekpiloot Steve Becaert.

Een andere outsider voor een plaats in de Top 5 is Hermen Kobus, die al drie keer in de Top 5 eindigde in Ieper. Hermen Kobus start met zijn Skoda Fabia R5. Giandomenico Basso, leider in de Tour European Rally, mikt eveneens op een topprestatie met zijn Hyundai i20 R5, net als zijn merkgenoot, de Koreaan Chewon Lim.

En dan zijn er natuurlijk nog de talrijke Britten, die voor hun kampioenschap zullen strijden. Voor de meesten van hen wordt het de eerste kennismaking met de Ypres Rally. Daarom kijken we vooral uit naar de tijden van Keith Cronin, bijzonder snel in de Rally van Wervik, een voorbereidingswedstrijd in de regio, en Marty McCormack, die al twee keer te gast was in de Westhoek. Zij worden getipt als asfaltspecialisten, net als Osian Pryce. Dat kan niet gezegd worden van Fredrik Ahlin en David Bogie, de twee Skoda-rijders die het Brits kampioenschap aanvoeren.

Naast de 35 R5's aan de start, is het natuurlijk uitkijken naar het spektakel van de vijf Porsches 997 GT3. Zij zullen het spektakel verzorgen met Tim Van Parijs, Chris Van Woensel, Jochen Claerhout, Chris Debyser en Frederic Delplace. Mooie referenties voor BMW-rijder Claudie Tanghe.

En dan zijn er de talrijke jonge talenten, zoals Peugeot-speerpunt Guillaume de Mevius met zijn Peugeot 208 R2. De piloot van het RACB National Team wil opnieuw belangrijke punten scoren voor het Junior BRC, waarin hij het zal opnemen tegen Joachim Wagemans, Jelle Vermeire, Sébastien Bedoret, Pierre Vauterin en Niels Reynvoet. Maar, in R2 zullen vooral de buitenlanders te duchten concurrenten zijn, met vooraan ERC-topper Chris Ingram en de Nederlandse referentie Timo Van der Marel. Zij rijden beiden met een snelle Opel Adam R2. Ook hier zijn we benieuwd of de Britse Juniors kunnen rivaliseren met onze Belgische talenten.

Een indicatie van de machtsverhoudingen zullen we vanavond al te zien krijgen op de Qualifying Stage in Nieuwkerke, die bepalend zal zijn voor de startorde.

Ook voor autostal Atlantic uit Koekelare worden het weer heel drukke dagen. In de komende Ieperse rally brengen zij over de Ypres Rally, de Las Vegas Ypres Historic Rally en de Classics Ypres Historic Rally gezien meer dan 70 teams aan de start.
In alle geledingen, van moderne tot historic, van de toppers tot in de kleinste klassen, is Atlantic goed vertegenwoordigd. “We hopen voor iedereen op een veilige rally, zonder veel technische problemen, zodat we met heel wat clubleden zaterdagavond het glas kunnen heffen op een succesrijk Ieper-weekend” aldus voorzitter Danny Debruyne en secretaris Freddy Hindryckx. “Bij ons worden er geen namen naar voor geschoven of krijgen ze een speciale behandeling. Van startnummer 5 tot 337, iedereen is voor ons gelijk en wordt met evenveel plezier geholpen en ontvangen op onze stand. We slaan zoals de laatste jaren onze tenten weer op aan het Minneplein in Ieper, waar alle teams de nodige assistentie kunnen verrichten. Bovendien is iedereen er welkom om eventjes een glimp op te vangen van hun favoriet team, van de sleutelende mecaniciens, om nieuws en info te krijgen over hun geliefkoosde piloot, om de laatste klassementen te bekijken of gewoon om eventjes te verpozen. We begrijpen wel dat niet alle teams bij ons kunnen staan, gezien sommigen verplichtingen hebben bij een merk of een sponsor. En ook het feit dat we de Historics weinig te zien krijgen in Ieper, hebben we al meermaals aangekaart. Voor ons is het onmogelijk om op de twee plaatsen tegelijk een assistentiestand te plaatsen, en ook onze sponsors mikken vooral op aanwezigheid in Ieper zelf. Maar we proberen al deze jongens van dichtbij te volgen, en zullen het niet nalaten wanneer de kans zich voordoet om hen eventjes een hart onder de riem te steken in het Historicdorp van Boezinge.”
Atlantic-rijders in Ypres Rally:
5.Bert Cornelis-Matthijs Debaeke (Citroën DS3 R5); 12.Bernd Casier-Pieter Vyncke (Ford Fiesta R5); 20.Achiel Boxoen-Jasper Vermeulen (Skoda Fabia R5); 29.Steve Bécaert-Nico Beernaert (Citroën DS3 R5); 30.Didier Duquesne-François Geerlandt (Ford Fiesta RRC); 35.Pieter-Jan Maeyaert-Bert Ceys (Ford Fiesta R5); 38.Bruno Parmentier-Koen De Waele (Ford Fiesta R5); Filip Pyck-Peter Dehouck (Mitsubishi Lancer Evo X); 47.Matthias Boon-Diederik Pattyn (Subaru Impreza); 51.Bert Coene-Petra De Duytsche (Mitsubishi Lancer Evo X); 57.Fredericq Delplace-Wouter Polfliet (Porsche 997 GT3); 59.Brecht Hoorne-Ward Hanssens (BMW M3 Compact); 60.Steven Dolfen-Laurent Decroupette (Renault Clio R3 max); 67.Pierre Vauterin-Kurt Declerck (Peugeot 208 R2); 72.Jelle Vermeire-Tom Debergh (Ford Fiesta R2T); 75.Frédéric Berville-Wim Eggermont (Opel Adam R2); 78.Hans Depla-Steven Santy (Mitsubishi Lancer Evo X); 79.Vincent Vermeeren-Sabine Bruyneel (Mitsubishi Lancer Evo9); 85.Pedro Samaey-Laure Poissonnier (Peugeot 207 R3T); 87.Wim Carton-Jeroen Wydaeghe (Citroën DS3 R3T); 90. Thomas Vauterin-Renaat Callewaert (Peugeot 208); 100.Bjorn Deruyter-Christophe Samyn (Peugeot 208 R2); 101.Patrick Lefevere-Guido Stroobant (Subaru Impreza); 102.Peter Lemahieu-Didier Bostoen (Ford Escort MKII); 103.Thierry Cokelaere-Stefaan Vanassche (BMW M1); 104.Tom Ceuppens-Frank Werner (BMW 130i); 105.Wim De Reu-John Azou (BMW M3 E30); 106.Jens Sinnaeve-Jurgen Deckmyn (BMW M3 Compact); 107.Cris Algoedt-Bjorn Pattyn (BMW 1M); 108.Dries Vergote-Jonas Samyn (BMW M3); 109.Anthony Caron-Damon Noyelle (BMW M3); 115.Vincent Verstraete-Christophe Dewickere (Renault Clio R3); 116.Gauthier Bovy-Sharon Despriet (Mercedes 190); 119.Steve Parmentier-Pieter Lampaert (Peugeot 205); 120.Christophe Lagache-Pieter Clabau (Opel Ascona B); 121.Luc Pannekoecke-Kimberly Gryson (Peugeot 206 RC); 122.Ludovic Vitse-Kevin Maerten (Opel Astra); 123.Wesley Keyngnaert-Bavo Dael (Suzuki Swift)
Atlantic-rijders in deLas Vegas Ypres Historic Rally:
201.Paul Lietaer-Marc Noppe (Subaru Legacy); 204.Didier Vanwijnsberghe-Paul Snoeck (BMW M3); 205.Stefaan Stouf-Joris Erard (Ford Sierra Cosworth 4x4); 207.Dirk Depuydt-Peter Meuleman (BMW M3); 210.Edwin Degeyter-Michaël Houthoofd (Ford Escort RS1800); 214.Danny Kerckhof-Christof Dejonghe (BMW M3); 215.Patrick Spillebeen-Danny Markey (Ford Escort RS1800); 220.Geert Vandoorne-Filip Vandamme (Ford Escort RS1600); 225.Jozef Lapeire-Stefaan Bekaert (Toyota Celica GT4); 233.Philippe Vallaeys-Bjorn Verhamme (VW Golf GTI).
Atlantic-rijders in de Classics Ypres Historic Rally:
301.Christophe Merlevede-Giljan Vandromme (BMW E30 M3); 302.Frederic Chambon-Patrick Milleville (Porsche 911 Turbo); 304.Alain Vermeulen-Peter Van Laeken (BMW E30 M3); 305.Robin Maes-Bram Maes (BMW M3 E30); 307.Stefaan Prinzie-Sharon Vermeulen (Opel Ascona 400); 309.Rik Vannieuwenhuyse-Kenny Deroo (Ford Escort); 310.Danny Vancoillie-Bjorn Depoortere (Opel Kadett C GTE); 311.Piet Declercq-Dieter Denys (Ford Escort RS1600); 313.Gunther Monnens-Claudine Deruytter (Ford Escort); 314.Christophe Declerck-Stefaan Vanneste (BMW M3 E30); 315.Rudi Dekimpe-Christophe Leroy (Opel Kadett C); 316.Nichias Priem-Maxim Froyman (Opel Corsa); 317.Koen Verhaeghe-Pieter Gouwy (Ford Escort MKI); 318.Pascal Clarys-Geoffrey Vercaigne (Opel Kadett); 319.Patrick Mylleville-Marc Vandemoortele (Porsche 911); 322.Ward Vergote-Geert Demuynck (Ford Escort); 323.Mathieu Lietaer-Gauthier Algoet (Ford Escort MKII); 324.Geert Lacour-Kris Casier (Porsche 911 SC); 326.Eric Louies-Colin Degroote (Opel Kadett GTE); 327.Wouter De Keyser-Mathieu Vandoolaeghe (VW Golf); 330.Frank Baert-Christophe Verhelle (Ford Sierra); 331.Franklin Temperville-Xavier Van Eeckhoutte (Ford Escort MKII); 332.Christof Anckaert-Kris Durie (Ford Escort); 334.Koen Beyne-Eli Peel (Peugeot 205 GTI); 336.Bart Ruyssen-Timothy Alliet (Volkswagen Golf II GTI 16V); 337.Ruben De Keyser-Wim Cailliau (Volkswagen Golf)

Na zijn 4de plaats in de Ypres Rally 2016 zagen we Hermen Kobus en Erik de Wild niet meer aan het werk in Belgische rally's. Precies een jaar later keren ze terug naar de Westhoek met hun Skoda Fabia R5. En ook dit jaar mikt Hermen, leider in de FIA Benelux European Rally Trophy, op een plaats in de Top 5. Het seizoen begon uitstekend voor de Skoda-rijder, die meteen de Zuiderzee Rally won. Dit jaar kiest Kobus immers voor een programma in eigen land. "Ik wil wel eens een titel op mijn naam hebben en daarom doe ik dit jaar een gooi naar de Nederlandse rallytitel," vertelt Hermen. "Die keuze is ook ingegeven door het budget. Vorig seizoen hebben we twee zware klappers gemaakt, op de Canarische Eilanden en in de Barum Rally.

Die twee crashes waren een zware dobber op financieel vlak, dus daarom doen we het dit seizoen iets rustiger aan op dat vlak. En tot slot heb ik professioneel minder tijd. Wanneer je in België wil meestrijden voor een overwinning, dan moet je uitgebreid verkennen. Dat kost veel tijd en geld. Maar, de afspraak in Ieper wilde ik niet missen."

Hermen en Erik hebben al een jaar niet meer gereden in België. Het zal wellicht wel enige tijd kosten voor ze in het Ieperse ritme komen...

"Ik hoop dat het niet zo lang zal duren, want in Ieper moet je meteen goed wakker zijn. Als je teveel tijd nodig hebt, dan krijg je de kloof niet meer dicht. Vorig jaar voelde ik in het begin ook dat ik weer wat tijd nodig had om te wennen aan de snelheid op de smalle baantjes. Op de smalle proeven in Ieper gaat het ontzettend hard. Dat is elk jaar een drempel waar je over moet, een knop die je moet omdraaien in je hoofd. Men beseft het niet altijd, maar het niveau in België ligt gewoon erg hoog!"

In de ELE Rally wonnen Hermen Kobus en Erik de Wild de strijd in de Dutch R5 Challenge, maar in het algemene klassement moest de Skoda-rijder de duimen leggen voor Jasper van den Heuvel.

"Dat mag in Ieper niet gebeuren. In Nederland komen we met een R5 gewoon een fractie te kort tegenover de power van de Mitsubishi. Maar, dat heeft soms ook met andere zaken te maken. In de ELE Rally hadden we geen bijstand van een ingenieur en reden we met minder turbodruk dan reglementair toegelaten. Dan ben je natuurlijk kansloos. In Ieper moet alles top zijn en dan kunnen we hoog eindigen. Ik ga deze week ook het nieuwe gamma van Kumho nog eens testen. Het startveld is weer indrukwekkend sterk, maar ik heb wel de ambitie mee te strijden voor een plaats in de Top 5. Ik heb echt geen idee wat ik van de Engelsen mag verwachten. Het zal hard gaan, maar ik heb er ongelofelijk veel zin in," lacht Hermen Kobus, die van bij de start voluit zal gaan met de Skoda Fabia R5 in de kleuren van Kroon Oil.

Afspraak in Ieper voor 20 uitdagende klassementsproeven op vrijdag 23 en zaterdag 24 juni. Meer info op www.ypresrally.com.

Voor het Renties Racing Team is de Ypres Rally al drie jaar een erg belangrijke afspraak. Renties wil goed voor de dag komen in de toprally van het Belgisch kampioenschap. Polle Geusens en Filip Cuvelier komen in elk geval met vertrouwen aan de start, na hun schitterende tweede plaats algemeen in de Sezoensrally.
Sinds de finish van de Sezoensrally hebben Polle Geusens en zijn team niet op hun lauweren gerust. Integendeel. De Ford Fiesta R5 werd grondig nagekeken en vernieuwd.
"De Ford Fiesta R5 is in Ieper exact twee jaar oud en bepaalde onderdelen waren aan vervanging toe. We hebben alles wat slijtage vertoonde vernieuwd. De auto was prima in Bocholt, maar er waren toch bepaalde details die niet helemaal klopten. Zo hebben we de voorbije dagen de schokdempers nog verbeterd. Ik denk dat de auto weer top zal zijn in Ieper," vertelt Polle.

In de West-Vlaamse klassieker neemt Polle het onder andere op tegen Thierry Neuville. Polle werd nog nooit geklopt door Neuville...
"Zo kan je het ook bekijken," lacht Polle. "Ik heb nog nooit een wedstrijd gereden waar Thierry ook aan de start stond. Toen hij met de Hyundai WRC de East Belgian Rally reed, was ik niet van de partij. En eerder in Luxemburg, toen hij nog met een Citroën C2 reed, was ik evenmin van de partij. Het is tof om dezelfde wedstrijd te rijden, maar ik maak me geen illusies. Thierry is van een andere categorie."

Wat de ambitie betreft, heeft Polle Geusens wel een realistische doelstelling. "Het is heel moeilijk in te schatten welke tijden de Engelsen zullen rijden. Maar, ik kijk vooral naar de concurrenten die met een Fiesta R5 rijden. Ik ben ervan overtuigd dat Bernd Casier erg snel zal zijn en er rijden een paar Britten met een Ford. Een Top 3 bij de Fiesta's, daar zou ik heel blij mee zijn. En hopelijk kan ik voor het Belgisch kampioenschap ook weer goed scoren," besluit Polle, die vooraf geen uitgebreide testsessie zal afwerken. "Nee, we zullen enkel de Qualifying Stage rijden. Als de auto goed is, dan stoppen we daar. Anders testen we nog wat verder op de shakedown. Ik mik op een top 15 op de QS..."

Het zou alvast een goed uitgangspunt zijn om vanaf vrijdagavond de groene Renties-kleuren te laten schitteren in de West-Vlaamse klassieker.

Ondanks zijn sortie in de slotfase van de Sezoensrally, waar hij de ganse wedstrijd domineerde, komt Vincent Verschueren vrijdag als leider in het Belgisch rallykampioenschap aan de start van de Ypres Rally. Samen met copilote Veronique Hostens, zal Vincent trachten die leidersplaats te verdedigen in de toprally van het Belgisch kampioenschap, die dit seizoen ook meetelt voor het Brits kampioenschap. De Skoda Fabia R5 van Godrive is er alvast klaar voor.
"We hebben dit weekend een testsessie afgewerkt en de wagen voelde goed aan. Natuurlijk is een test nooit vergelijkbaar met echte wedstrijdomstandigheden. We zullen pas donderdagavond op de Qualifying Stage in Nieuwkerke weten waar we staan. Als de auto daar goed aanvoelt, dan werken we enkel de verplichte kwalificatieproef af," vertelt Vincent Verschueren.
De concurrentie is dit jaar bijzonder sterk. Onder andere Thierry Neuville, onze landgenoot die op de tweede plaats staat in het Wereldkampioenschap, komt aan de start met een Hyundai i20 R5.
"Thierry, dat is buitencategorie. We moeten niet dromen om met hem de strijd aan te gaan. Thierry zit in de vorm van zijn leven. Het is fantastisch hoe hij geëvolueerd is. Je kan als piloot talent hebben, maar Thierry bewijst dat hij ook het talent heeft om door te groeien tot de absolute top. Daar heb ik enorm veel respect voor," vertelt Vincent Verschueren met oprechte bewondering.

Ook voor de dichte ereplaatsen zal de strijd pittig zijn. "Ieper heeft me de laatste jaren wel een paar mooie resultaten opgeleverd. Twee jaar geleden stond ik op het podium en vorig jaar was ik op weg naar de derde plaats, maar op de laatste proef kreeg ik fysiek een zware inzinking en verloren we nog twee plaatsen. Nu kan ik niet zeggen waar we ons zullen situeren. Er zullen wel een paar snelle Engelsen zijn, terwijl ook Bouffier, Princen en Kobus erg snel zullen zijn. Het zal knokken worden voor een podiumplaats."

Een vaste strategie heeft Vincent niet. "Ieper is een wedstrijd waar alles moet kloppen. Als je daar goed wil scoren, dan moet je uit de problemen blijven: niet lek rijden, geen foutje maken,... Ik probeer vrijdagavond van bij de start mee te gaan met de kopgroep en zaterdag zullen we zien waar de andere Belgen staan. Dan zullen we onze strategie verder bepalen..."

Hoe dan ook, Vincent Verschueren kijkt al uit naar de strijd in Ieper, waar het weer ontzettend hard zal gaan met een peloton van 35 R5's aan de start.

Na de Rally van Wervik, was het vertrouwen toegenomen bij Pieter-Jan Maeyaert om in Ieper zijn progressie met de Ford Fiesta R5 verder te zetten. Maar, door de drukte op het werk is het niet zo makkelijk om de vereiste rust en concentratie te vinden in de aanloop naar de topwedstrijd.
"Het bouwverlof is in aantocht en daardoor is het razend druk in onze zaak.Daardoor heb ik geen tijd om te gaan testen en op dit moment zit mijn hoofd meer bij mijn werk dan bij de rally. Maar, vanaf woensdag moet mijn hoofd volledig bij de verkenningen zitten," vertelt Pieter-Jan eerlijk.
Pieter-Jan staat ook niet ingeschreven met zijn vaste navigator, Yves Dewulf. "Nee, ik zal in Ieper rijden met Bert Feys, een van de weinige piloten met ervaring die nog vrij was. Yves heeft een zwaar verkeersongeval gehad. Hij herstelt gelukkig goed, maar Ieper komt te vroeg..."

Sportief gesproken, ging het in Wervik best goed voor Pieter-Jan Maeyaert. De Ford-rijder deed vertrouwen op voor de grote afspraak in Ieper.
"In de Wallonie had ik geen goed gevoel. In Wervik begon ik met een te zachte afstelling aan de wedstrijd en verloren we nog een 15-tal seconden door de sortie van Achiel Boxoen, maar daarna vond ik steeds beter mijn draai. In de slotronde draaiden we een paar tijden dicht bij de scratch. Ik denk dat we nu een goede afstelling hebben gevonden waarmee ik me goed voel. Na die prestatie wil ik de Fiesta verder onder de knie krijgen in Ieper."

De geruchten over een andere wagen blijken dus voorbarig en ongegrond.
"Er waren inderdaad al geruchten over een Porsche, maar dat is voorbarig. Ik heb er aan gedacht, want met een R5 rijden vergt veel tijd en inspanningen. Je moet veel kilometers maken om vertrouwen te krijgen in de wagen en om de juiste afstellingen te vinden. Er komt veel bij kijken en de verwachtingen liggen ook hoger. Ik wil dat rally een ontspannende hobby blijft. Rally mag me geen stress bezorgen en dat was niet altijd het geval de voorbije weken. Maar, Wervik gaf me weer een goed gevoel, dus in Ieper ga ik proberen die progressie verder te zetten. Zonder druk en zonder testsessie, want op de zaak is het ook razend druk. Alleen moet ik eerst mijn concentratie trachten te vinden..."

Pieter-Jan Maeyaert en Bert Feys starten dit weekend met het nr. 35 in de Ypres Rally.

Op 7 juni was Prins William te gast in Mesen. Samen met de Ierse premier Enda Kenny en onze Prinses Astrid werd de befaamde mijnenslag bij Mesen herdacht. Op 7 juni 1917 streden de Ieren en de Britten, katholieken en protestanten, voor de eerste keer zij aan zij aan het front. Op die dag werd een geniaal plan uitgevoerd. De Britse troepen hadden via tunnels onder de Duitse linies maar liefst 19 dieptemijnen geplaatst die tot ontploffing werden gebracht. Het was de grootste kunstmatige aardschok in de geschiedenis tot op dat moment en de kraters in het landschap van heuvelland zijn nog altijd stille getuigen van de heldendaden van die historische dag.
Ieren en Britten zullen op zaterdag 24 juni opnieuw het beste van zichzelf geven in Mesen, maar deze keer in een veel plezantere context, de Ypres Rally. De klassemensproef van Mesen, zaterdag twee keer op het menu van de Ypres Rally en twee keer voor de Ypres Historic Rally, is volledig vernieuwd. Vooral het eerste deel van de proef is prachtig, met een showgedeelte op de Markt in het centrum van Mesen. Daarna trekken de deelnemers naar de bekende baantjes van de Middelhoek, gekend bij heel wat teams als het ideale testterrein om het snijden te leren.

Zonnebeke, de nieuwe openigsproef

Het opdelen van de proef van Hollebeke in twee delen, waarbij het tweede deel onder de naam Zillebeke wordt verreden, is een andere belangrijke nieuwigheid. Maar, de grootste vernieuwing is de terugkeer van een klassieker, want op speciaal verzoek van de gemeentelijke overheid gaat de Ypres Rally vrijdag van start met de klassementsproef van Zonnebeke.
Zonnebeke is een oude bekende, maar het is toch al van 2007 geleden dat er nog een proef van Ieper werd gereden. Toen waren Freddy Loix, Mister Ieper, en Nicolas Vouilloz de snelsten. Benieuwd wie dit jaar het snelste opent op de 9,90 km van Zonnebeke.

Voor de eerste keer in zijn 59-jarige historie, trekt het Prestone MSA British Rally Championship het Kanaal over. De top van het Brits kampioenschap, voor velen de kweekvijver voor internationaal talent op gravel, komt zich meten met de top van het Belgisch kampioenschap.
Wie kan in de voetsporen treden van Tony Pond, de Brit die als enige buitenlander twee keer kon zegevieren in Ieper. En wie volgt Kris Meeke op, de laatste Britse winnaar in 2009?
De Britse troepen worden aangevoerd door... een Zweed, Fredrik Ahlin. Hij won de Border Counties Rally en de Pirelli International, maar op de slotproef van de Scottish Rally moest hij opgeven. Ahlin is niet meteen een asfaltspecialist.
Zijn teamgenoot David Bogie won de Scottish Rally met zijn Skoda Fabia R5 gesteund door DMack. Welshman Osian Pryce is een voorbeeld van regelmaat met drie podiumplaatsen in zijn Ford Fiesta R5. Hij wordt op de voet gevolgd door Marty McCormack. Met zijn Fabia R5 op Kumho's wil McCormack zijn terreinkennis verzilveren. McCormack was al eens te gast in Ieper, maar toen liet hij zich wel betrappen op een paar schoonheidsfoutjes. Hyundai rekent in het Brits kampioenschap op Tom Cave. Keith Cronin, nog een referentie, heeft dit jaar nog niet veel geluk gehad met zijn Fiesta R5, maar in Wervik bewees Cronin dat hij een zware rechter heeft. De Britse Ford-rijder zette meteen de snelste tijd neer op de openingsproef in Wervik. Alex Laffey, nog een Ford-rijder, en Johnny Greer, die kiest voor een DS 3 R5, voelen zich in hun sas op asfalt. Zeker de piloot uit Ulster moet je niet onderschatten.

Aan outsiders overigens geen gebrek. Denk maar aan de Ford Fiesta's R5 van Rhys Yates, Matt Edwards, James Slaughter en Jamie Anderson, maar ook de Skoda Fabia's R5 van Desi Henry en Thomas Preston.

Chris Ingram als referentie

Wat Guillaume de Mevius betekent voor de Belgische juniors, is Chris Ingram voor de Britse juniors: de abolute referentie. De Opel-rijder doet niet mee aan het Junior-kampioenschap, maar met zijn officiële Opel Adam R2 is hij een te duchten concurrent.
William Creighton komt met zijn Peugeot 208 R2 als leider naar Ieper, maar Cameron Davies, Meirion Evans en Marty Gallagher zijn erop gebrand om te schitteren met een gelijkaardige 208 R2. Oscar Solberg, de zoon van Henning, voert de Ford-troepen aan. Oscar won de openingsmanche van het kampioenschap. James Williams kiest ook voor een Ford, terwijl Callum Devine naar Ieper komt met een Opel Adam R2. Tom Williams kwam dit jaar al eens proefdraaien op de Monteberg. Benieuwd of het hem een voordeel zal opleveren. Andere jongeren zijn Josh Cornwell, Nabila Tejpar, Alex Waterman en James McDiarmid.

Naast de topklassen, komen ook de Production Cup, BRC4 en de National Rally Cup naar Ieper. En als toetje zijn er 5 Land Rovers van het Britse leger, bestuurd door militairen, die hun eigen onderlinge wedstrijd zullen rijden. Spektakel verzekerd!

Hun heldendaden in Vlaamse velden zullen alvast uitgebreid op televisie te volgen zijn, want Channel 4, Motorsports TV en BT Sports brengen elk van de 7 manches van het Prestone MSA British Rally Championship op televisie.

Een jaar na de beslissing om uit het Europees rallykampioenschap te stappen, mag gezegd worden dat Superstage de juiste keuze heeft gemaakt. Een blik op de deelnemerslijst bewijst dat de Ypres Rally de wind in de zeilen heeft. De komst van het Brits kampioenschap, voor de eerste keer in zijn 59-jarig bestaan actief buiten Groot-Brittannië, zorgt voor een toename van het aantal deelnemers met 30%! Bovendien verbreekt de Ypres Rally alle records met maar liefst 35 R5's aan de start.
Maar, er wordt door de 129 ingeschreven teams voor verschillende kampioenschappen gestreden in Ieper. Een overzicht.
TER = Tour European Rally
Deze competitie, waarvoor de inschrijving gratis is, wordt erkend door de FIA. De Ypres Rally is de tweede manche op de kalender, na de Rally Transsilvania in Roemenië, waar Giandomenico Basso de snelste was, voor Bogdan Mariska en Bernd Casier. In TER2 ging de zege naar de Deen Simon Vallentin Hansen.
De overige manches op de kalender zijn de rally's van Madeira, Liezen, de Valais en Toscane. De winnaars van de TER en de TER2 Cup krijgen een prachtig geschenk: een wedstrijd, volledig betaald, met een Hyundai i20 R5!
Wie punten wil scoren voor de TER moet ingeschreven zijn.

Benelux ERT = Benelux European Rally Trophy

De Ypres Rally telt dit jaar voor de eerste keer mee voor de Benelux European Rally Trophy, een FIA-kampioenschap met verder twee Nederlandse rally's (Zuiderzee Rally en de GTC Rally), een Duitse (Rallye Sulingen) en een Deense wedstrijd (Rally Denmark) op de kalender. Ook voor dit kampioenschap moeten de deelnemers zich inschrijven.
Na twee manches heeft Hermen Kobus de leiding in handen en de Nederlandse Skoda-rijder maakt een goede kans op de eindzege, want Kobus staat in Ieper aan de start en hij rijdt ook de GTC Rally in eigen land. In ERT2 heeft Jim Van den Heuvel, in Ieper ook actief in de TER, de leiding in handen, voor teamgenoot Henk Bakkenes.

Belgian + British Rally Championship


Natuurlijk is de Ypres Rally de 6de manche van het Belgian Rally Championship (elke piloot met een Belgische licentie komt in aanmerking voor punten), maar de klassieker in West-Vlaanderen telt ook voor de eerste keer mee voor het Prestone British Rally Championship, momenteel aangevoerd door de... Zweed Fredrik Ahlin. De Britten zijn goed voor een 30-tal topwagens in Ieper, met als toetje 5 Land Rovers van het Britse leger die als demonstratie na de "moderne" wagens rijden.

Het werd een prachtdag voor de organisatoren van Scuderia Vervica met de Rally van Wervik. Een mooi deelnemersveld, weinig oponthoud, geen noemenswaardige incidenten, een tropisch zomerweertje en met Guillaume Dilley kregen ze nog een nationale topper op de zegelijst. Wervik zal altijd wat in de schaduw staan van de komende gebeurtenissen in Ieper, maar het legt de inrichters geen windeieren.
Het was echter de Ier Keith Cronin die met zijn Ford Fiesta R5 het best wakker was, met 3 besttijden op de 4 eerste proeven. “Ongelooflijk wat die daar deed”, oordeelde Wervikaan Davy Vanneste, zelf aan de slag met zijn Fiesta R5+. “Duidelijk geen sukkelaar, om zo van de eerste meters in het ritme te zitten!” Dat was inderdaad een goede analyse, want als drievoudig Brits Rallykampioen (2009-2010-2012) kan Cronin aan een stuur draaien. Maar toch ging hij even rond en van de baan. Het sein voor de Ier om het rustiger aan te doen. Cronin gaat naar Ieper en een vernielde Fiesta zo kort voor de wedstrijd zou zeer nefast zijn. “Ik ga proberen om mee te zijn in Ieper”, vertelde hij. “Maar dat zal wel een andere zaak worden. Ook hier ging het drie proeven goed, tot ik euhm...een probleempje had. Maar ja, dat is dan rally, niet?”
Een andere gegadigde, Guillaume Dilley en de Hyundai i20 R5, die graag zijn naam op de Ieperse zegelijst wil schrijven kwam kilometers maken in Wervik. Die reed vooral op de proeven van Kruiseke en Wervik enkele indrukwekkende tijden bij elkaar, haalde met zevenmijls-laarzen Vanneste bij en ging naar de leiding om die niet meer af te staan. Toch liep alles niet van een leien dakje. “Neen, ik dacht dat het al gauw gedaan was”, vertelde hij na de finish. “Vanmorgen kregen we een niet te achterhalen probleem met de motor. Elektrisch circuit wellicht. Ik besloot toch alles te geven maar de wagen hield het, tot...de laatste KP. Toen stak het probleem weer de kop op maar gelukkig haalde ik de finish. Ik leerde vandaag toch heel wat bij, want de wegen hier in West-Vlaanderen zijn toch heel anders dan de rallywegen waar we normaal op rijden en deze ervaring zal me zeker van pas komen in Ieper.”
Thuisrijder Davy Vanneste moest nog maar eens genoegen nemen met een tweede plaats in eigen stad. “Ik wist genoeg toen ik de inschrijflijst zag”, bekende Vanneste. “Ik was al blij dat ik even naar de eerste plaats kon. De afstelling van de wagen zat goed, daar hebben we niet veel meer aan
Rally van Wervik duidelijk de voorbereiding op Ieper
veranderd. Binnen twee weken ga ik naar Ieper en daar mik ik altijd op een top 10 plaats. Dan zit je goed. Ieper is een lange en zware wedstrijd, en eerlijk gezegd, het niveau van een Cherain of een Dilley kan ik niet aan.”
Een andere opvallende zege en een voorbode van de Ieperse wedstrijd, was die van Paul Lietaer met de Subaru Legacy bij de Historics. Hij reed Didier Vanwijnsberghe met de BMW M3 op meer dan twee minuten en dat wil dan wel wat zeggen. De “Polle” is er klaar voor. “Misschien Stouf”. Dat is de enige die Lietaer ziet als een bedreiging. “De wagen is helemaal top, het is niet meer hetzelfde als twee jaar geleden toen ik ermee debuteerde. Ieper ga ik gewoon winnen”, sprak hij zelfzeker. De zeges in Wervik kan hij al niet meer tellen. “Maar het is altijd leuk. Ik werkte hier tot mijn pensioen. Nu win ik hier rally’s. Het is mijn tweede thuis!”
Bekommernissen rond het Vlaamse regionale kampioenschap liggen ver weg. “Ieper” was de gespreksstof van deze rally in Wervik. Wie nog wel zijn blik op het regionale kampioenschap had, deed goede zaken. Zoals Stefaan T’Joens, die met de Mégane RS Vanhoutte (Impreza STi) en Luikenaar Cravillon (Clio) afhield en schijnbaar op wandel is naar een nieuwe VAS titel.
De aandacht voor het regionale kampioenschap pikt opnieuw op begin juli, met de TBR Rallysprint van Oekene.

Na de Rallye de Hannut en de TAC Rally hervat de strijd binnen de Ford Pinto Cup in “12 uren van Wervik”. Velen beogen een hoger doel, namelijk de Ypres Historic Rally, maar heel wat rijders kunnen de punten in Wervik broodnodig gebruiken. Koen Verhaeghe is soeverein leider na twee overwinningen.

Na een stevige voorjaarspauze is Wervik het decor voor de derde manche van de Ford Pinto Cup. Een vaste afspraak op de kalender en voor velen het uitgekiende moment om warm te draaien voor de Ypres Historic Rally die al binnen twee weken verreden wordt.

Zwevelenaar Koen Verhaeghe kan met twee overwinningen op zak met een goed gevoel afzakken naar de Tabaksstad. Toch start Verhaeghe niet als topfavoriet in deze VAS-manche. Met Christof Anckaert, Rik Vannieuwenhuyse, Jeroen Van Wanseele en Sam Warnez krijgt de leider in het kampioenschap af te rekenen met enkele kleppers. Ook Franklin Temperville start in Wervik, waardoor het totaal op zes teams komt, een voorlopig seizoensrecord.

Het belooft een mooie strijd te worden vooraan. Rik Vannieuwenhuyse verdedigt zijn titel in Wervik. Hij en zijn co-rijder Kenny Deroo wonnen vorig jaar nog deze manche. Ze kijken dan ook uit naar de strijd. De West-Vlaming zit alvast in het goede ritme want vorige week won hij de Rallye Claudy Desoil in Henegouwen op een overtuigende manier. “Na onze overwinning in Claudy Desoil zijn we helemaal klaar”, aldus Deroo. “Voor het eerst dit jaar komen we allemaal aan de start in de Cup. We zijn dus wel benieuwd hoe ver we staan tegenover onze collega’s, zowel mechanisch als sportief. Vorig jaar wonnen we hier nog, dus de wedstrijd ligt ons perfect. We behaalden ook klassewinst in H3, in een sterk bezet veld. Het zal een harde strijd worden. Alle piloten zijn al weken met deze periode bezig.”  Vannieuwenhuyse moest verstek geven de eerste twee manches.

Iedereen kan trouwens goed de punten gebruiken om de jacht op Verhaeghe in te zetten. Tweevoudig kampioen Van Wanseele toonde zich autoritair in de TAC Rally, in eigen gouw, maar moest opgeven. Ook Christof Anckaert toonde in Hannut dat hij nog altijd snel is, maar ook hij moest de wagen als leider op kant zetten. En Sam Warnez kroop in die openingsmanche even in het spoor van Anckaert, maar ook hij bleef niet gespaard van pech, en moest zelf forfait geven voor Tielt.

Temperville heeft al een tweede plaats op zak, in Hannut, en reed recent nog de roemrijke Rally d’Antibes uit, met een podiumplaats in zijn klasse. Het team is dus helemaal klaar voor.

De rally start zaterdagochtend. Er moeten vier lussen van drie proeven worden afgewerkt.

Agenda: 11-12/03: Rallye de Hannut; 08-09/04: TAC Rally Tielt; 10-11/06: Rally van Wervik; 23-24/06: Historic Ypres Rally; 02-03/09: Rallye de la Semois; 07-08/10: Rallye de Tournai; 25-26/11: 6 uren van Kortrijk

Juni, de rallymaand. Vooral dan om de “internationale” Rally van Ieper. Maar dat straalt ook af op de regionale wedstrijden, want zeker nu Ieper uit het Europese Kampioenschap is gestapt en een eigen koers kan varen, wordt de wedstrijd aantrekkelijk voor heel wat rijders, ook de lokale en de regionale.
Wel, er zijn dus een aantal piloten die traditiegetrouw in de Rally van Wervik, nu zaterdag 10 juni, een oefengalop komen plaatsen voor de Ieperse wedstrijd, want dat blijft voor velen, en zeker voor de West-Vlaamse licentiehouders, de niet te missen afspraak. De strijd om het regionale kampioenschap ligt op dit moment nog veraf en is voor velen nog geen prioriteit. Zo komen we, na het uitpluizen van de voorlopige deelnemerslijst, tot enkele namen die wellicht gaan meespelen voor de winst in Zuid-West-Vlaanderen.
Melissa Debackere leverde amper twee weken geleden een spannende strijd in Oostrozebeke tegen Steve Bécaert en deze thuiswedstrijd wil Melissa zeker nog op haar palmares hebben. Of dat makkelijk zal worden is uiteraard nog maar de vraag, want ook Andy Lefevere en de Misubishi Evo X staat aan de start. De concessiehouder uit Staden heeft nog iets goed te maken in Wervik… Ook Guillaume Dilley, met de Hyundai i20 R5, zal tot de absolute favorieten behoren, samen wellicht met Pieter-Jan Maeyaert. De Oekenaar start uiteraard op zijn Ford Fiesta R5. Verder komt Philip Cracco met zijn Fiesta R5 kilometers maken, Achiel Boxoen zal de Skoda Fabia R5 verder uittesten onder het toeziende oog van Freddy Loix en ook andere jongeren als Bedoret (Peugeot 208 R2) en Joachim Wagemans (met eenzelfde wagen) komen het terrein verkennen.
Spektakel zal er gegarandeerd zijn bij de Historics waar Paul Lietaer de Subaru Legacy komt losrijden. Hij zal wel te maken krijgen met Didier Van Wijnsberghe, die zijn M3 meebrengt, Stefaan Prinzie en zijn Ascona 400 en vergeten we vooral ook Christophe Merlevede en zijn M3 niet (vorig jaar nog de winnaars van het nationale luik in de Historic Rally van Ieper).
Wie Wervik zegt, zegt FIRC. De Flanders International Rally Challenge is opnieuw goed voor 28 inschrijvingen waarvan 25 Britten en Ieren. Zij brengen een pleiade aan competitief materiaal mee en kunnen voor de verrassing zorgen als de omstandigheden meezitten. Maar internationaal is Chewon Lim uiteraard de meest vreemde eend in de bijt. De Koreaan neemt de start met een Hyundai R5 en wordt bijgestaan door Martijn Wydaeghe. Dat er nog een aantal toppers te elfder ure aan de start verschijnen, sluit de organisatie niet uit.
Voor het tweede jaar op rij maakten ook de leerlingen van de basisschool “De Graankorrel” weer prachtige, mooie rallyplaten. Ga die vooral eens bekijken wanneer u in het rallycentrum in Wervik passeert. Dat is gelegen in de Broederschool, in de Magdalenastraat te Wervik. De start van de eerste deelnemer gebeurt daar om 8u30 en de aankomst op het finishpodium wordt verwacht om 18u55.

De Ypres Rally is dit jaar toe aan zijn 53ste editie. Zoals al bleek bij de viering van de 50ste editie die gepaard ging met een tentoonstelling en een uniek boek, dat nog steeds te verkrijgen is in de shop van Superstage, koestert organisator Superstage het roemrijke verleden van de topwedstrijd in de Westhoek.
De Ypres Rally bracht hele generaties rallyfans op de been. Heel wat toppers van vandaag werden als kind door het rallyvirus gebeten toen ze gefascineerd stonden te kijken naar de doortochten van hun helden. Zo is de passie ontstaan bij de meeste van de leden van Superstage, waaronder Alain Penasse, die met de fiets of via autostop al weken vooraf elke avond naar de Westhoek kwam om de verkenningen te volgen.
Een van die tenoren van destijds was Tony Pond, de enige buitenlander die twee keer de Ypres Rally wist te winnen, in 1978 en 1980, telkens met Fred Gallagher als copiloot.
In 1978 werd Tony Pond door British Leyland uitgezonden naar Ieper om het potentieel te showen van de nieuwe Triumph TR7 V8, het wapen van de Britten om het op te nemen tegen de Lancia Stratos. Tony Carello, leider in het Europees kampioenschap, kwam in de slotnacht aandringen met zijn officiële Lancia Stratos, maar hij donderde van de baan. Tony Pond reed met de rustig ronkende TR7 V8 overtuigend naar de overwinning, voor Gilbert Staepelaere op 3'17" en Tony Carello op 5'59". Het was de eerste zege in Ieper van een Brit.

Twee jaar later deed Pond het nog eens over, opnieuw met een Triumph TR7. Het was een loodzware wedstrijd, want van de 201 teams aan de start, haalden er slechts 38 de finish. Een van de slachtoffers was Zanini, de enige serieuze rivaal van Pond, die met zijn Porsche van de baan ging. Per Eklund, net als Tony Pond met een TR7 aan de start, naderde tot op 29" van de leider, maar toen brak de versnellingsbak. Tony Pond behaalde zijn tweede overwinning in Ieper met maar liefst 9min14" voorsprong op Robert Droogmans en "Geron", beter gekend als Ronny Joosten.

Geen enkele andere buitenlander wist de Ypres Rally twee keer te winnen en bij de Britten noteerden we enkel nog zeges voor Jimmy McRae en Kris Meeke.

Om de ondertussen betreurde Tony Pond te eren, lanceert Superstage de Tony Pond Trophy en de Tony Pond Junior Trophy, een beker voor de eerste deelnemer van het Brits kampioenschap aan de finish en voor de snelste Britse Junior. De prijs zal worden uitgereikt door Fred Gallagher, zowel in 1978 als 1980 de gids van Tony Pond. Fred Gallagher navigeerde in zijn carrière bijna alle grote kampioenen, gaande van Tony Pond via Henri Toivonen, Juha Kankkunen, Björn Waldegard, Ari Vatanen tot Petter Solberg!