Het Kampioenschap van België Rally was afgelopen weekend al toe aan zijn vierde manche met de erg populaire en moeilijke Rally van Wallonië. Kris Princen en Peter Kaspers kwamen niet aan de start in Jambes, zoals ze eerder al hadden aangekondigd, maar team BMA van Bernard Munster zette wel twee Skoda Fabia's R5 in voor Ghislain de Mevius en Johan Jalet enerzijds en Xavier Bouche en Laurent Royer anderzijds.
De wedstrijd in Namen begon uitstekend voor het team uit Petit-Rechain, want Xavier Bouche reed de eerste scratch op de esplanade van de Citadel, voor enkele duizenden toeschouwers. Na de eerste avond stonden Bouche en Royer zelfs aan de leiding in het algemeen klassement, maar de volgende dag kostte een moment van onoplettendheid 30 seconden straftijd aan het duo Bouche-Royer. Ze verloren voeling met de kopgroep. Na een moeilijke, lange en fysiek zware wedstrijd eindigden ze op de 7de plaats algemeen, zonder het minste technische probleem op de auto.
Ghislain de Mevius en Johan Jalet stonden vrijdagavond op de 4de plaats. Zaterdag waren ze de ganse dag verwikkeld in de strijd voor de derde plaats. Na een foutloze wedstrijd en met een technisch onberispelijke Skoda, sloten ze deze Rally van Wallonië af op een schitterende 2de plaats, amper 46 seconden van de winnaar. Een perfect resultaat voor Ghislain, die voor de start nochtans een gebrek aan ritme had.
"Het was inderdaad al een tijdje geleden dat ik nog gereden had. Daarom wist ik, samen met Johan, niet goed waar we ons zouden situeren in het klassement," vertelt Ghislain. "Het geheim van deze rally was de regelmaat die we konden aanhouden. Afgezien van een lekke band die een tiental seconden kostte, hebben we foutjes kunnen vermijden en rukten we plaats na plaats op. BMA heeft weer uitstekend werk geleverd. De Fabia R5 was voortdurend in topvorm. Deze wagen is echt top. Daardoor konden we rivaliseren met Guillaume Dilley en Vincent Verschueren. Die twee lieten het tempo nooit zakken, dus moesten we ook tot de finish blijven aanvallen. Mijn broer Guillaume won de strijd in het Junior BRC en wij werden 2de algemeen. Je mag dus gerust spreken van een topweekend voor ons..."
We zullen Ghislain de Mevius dit seizoen met de Skoda Fabia R5 van BMA nog aan het werk zien in WRC-2 in de ADAC Deutschland Rally in het Wereldkampioenschap, maar ook in de East Belgian Rally en de Condroz Rally, de twee laatste manches van het Belgisch kampioenschap. "Het is niet uitgesloten dat we voor Duitsland nog een voorbereidingswedstrijd rijden. Voor het overige kiezen we voor rally's met een interessant parcours. Ik kijk al uit naar het vervolg," besluit Ghislain.
Bij BMA was men heel tevreden over de prestaties van hun twee teams in deze Rally van Wallonië... "Onze Skoda Fabia's R5 hebben het feilloos gedaan in deze lastige en zware wedstrijd," vertelt Bernard Munster. "Bij de start moest Ghislain zijn draai nog vinden, maar hij was meteen mee. In vergelijking met piloten zoals Abbring, Verschueren of Dilley, die al heel wat rally's hebben gereden, vertrok hij met een nadeel, zeker omdat hij de Belgische rally's ook minder goed kent. Dat maakt zijn prestatie des te mooier. Dit is een heel straffe tweede plaats. Xavier kreeg mentaal een tik door die straftijd, maar hij bewees dat hij een steengoede piloot blijft, ondanks zijn gebrek aan ritme in vergelijking met de vaste tenoren van het Belgisch kampioenschap."

De kleuren van BMA werden eveneens verdedigd door Grégoire Munster, de zoon van Bernard. Die reed, met Jean-François Elst naast zich, met zijn vertrouwde Opel Adam Cup. Kortom, het beroemde duo 'Munster-Elst' van destijds kreeg een nieuwe invulling... Zoals in de eerste wedstrijden van het seizoen, positioneerde hij zich in de kopgroep van de R2's met een auto die geen R2 is! Helaas kwam er een einde aan zijn wedstrijd op de proef van Arbre, waar hij aan hoge snelheid van de baan ging. "Dat maakt deel uit van het leerproces," vertelt Bernard Munster. "Toen hij in de fout ging, stond hij 4de in R2 met een minder competitieve Cup-versie. In de verkenningen lag er op die plaats geen grind op de baan. Dat is rally... Hij zal nog wel vaker van de baan gaan. Maar, het belangrijkste is het vervolgen van zijn leerproces in de best mogelijke omstandigheden..."

Meteen na deze Rally van Wallonië, zullen Grégoire Munster en Johan Jalet volgend weekend deelnemen aan de tweede manche van de ADAC Opel Rally Cup, georganiseerd in het kader van de Rallye Rund um die Sulinger Bärenklaue. "Omdat veel data samenvallen met onze andere programma's, wordt de service van de Opel Adam Cup van Grégoire uitbesteed aan een Duits team, Schmack Motorsport, dat de eerste twee edities van deze ADAC Rallye Cup heeft gewonnen," verduidelijkt Bernard Munster. "Maar, na zijn sortie in de Wallonie, moet de kas vervangen worden. Schmack Motorsport heeft dinsdagochtend een nieuwe kas binnen gekregen... De wagen zal volledig nieuw opgebouwd worden voor de Shakedown van de wedstrijd, nu donderdag. Een huzarenstuk waarvoor we hen alvast willen bedanken!"
Bij BMA wordt na deze Rally van Wallonië uitgekeken naar Marokko, waar van 7 tot 14 mei de Historic Rally van Marokko verreden wordt. Drie Porsches 911 type Safari zullen ingezet worden door BMA, respectievelijk voor Grégoire de Mevius en Alain Ghuehennec, Alain Deveza en Maxime Vilmot (met de Porsche die de laatste Legend Boucles in Bastenaken won met Thierry Neuville en Nicolas Gilsoul), maar ook voor Gérard Brianti en Freddy Delorme. Het belooft een intense strijd voor de zege te worden tussen Rabat en Agadir, via Marrakech. Het Belgische team wil weer van zich doen spreken. Actie!
Kevin Abbring eerste buitenlander die de rally van Wallonië wint. Dit weekend namen er 99 teams deel aan de rally van Wallonië. Tijdens de vierde manche van het Belgisch kampioenschap ging de overwinning naar de Peugeot 208T16 van Kevin Abbring. Na 34 edities is de Nederlander daardoor de eerste buitenlander die deze rally wint ! Hoewel de zon enkel op zondag van de partij was, speelde het weer geen bepalende rol tijdens de rally van Wallonië.
Tijdens deze 34 editie ging het aanvankelijk namelijk vooral over het ongeval en de twee toeschouwers die daarvan het slachtoffer waren. Vooral de sociale netwerken en enkele andere media hadden het uitvoerig over dat ongeval. Maar gelukkig voor de organisatoren en het “kleine rallywereldje” kwam er snel geruststellend nieuws over de gewonden. In sportief opzicht, was snel duidelijk dat ondanks de stevige concurrentie, de vierde manche van het Belgisch Kampioenschap gedomineerd werd door de Nederlander Kevin Abbring en zijn Peugeot 208T16 Uiteindelijk kreeg deze rally daardoor ook een eerste buitenlander op zijn palmares. Daar waar zijn landgenoten Rocco Theunissen (2000 en 2002), Erik Wevers (2004) en Denis Kuipers (2013) evenals de Zweed Walfridsson in 1987 allemaal genoegen moesten nemen met de tweede plaats slaagde Kevin er nu in om deze rally te winnen.
Toch was het niet zijn eerste deelname in Jambes. “Nee, in 2009 reed ik hier al eens in het kader van de Internationale Clio Cup. Sedert de verkenningen had ik een goed gevoel over deze goed georganiseerde wedstrijd. Mijn enige bemerking is dat we zaterdag drie keer dezelfde proeven moesten afwerken. Voor de rest was alles top, want zelfs de politie hielp ons in het drukke stadsverkeer. De overwinning draag ik op aan het team, dat uitstekend werk leverde en absoluut een succes verdiende. Deze zege is verder ook de ideale motivatie voor de toekomst, ook al is de titel niet meer evident.” Merk op dat dit voor co-piloot Pieter Tsjoen, na acht zeges als piloot tussen 2001 en 2012, al de negende overwinning in Namen was.
Tweede plaats voor Ghislain de Mévius Op uitzondering van de laatste ronde kon de Peugeot-piloot voordien echter nooit het tempo laten zakken. Met tien besttijden werd hij trouwens de best-performer van deze rally Toch zat de concurrentie nooit veraf, te beginnen met Vincent Verschueren, die onderweg leek naar de tweede plaats, tot hij na een lekke band zondagmorgen van het podium tuimelde, maar in extremis toch nog derde werd mede omdat Guillaume Dilley in de slotfase door motorpech noodgedwongen moest vertragen met zijn Hyundai i20. Hij leverde ook het ganse weekend een intense strijd met Ghislain Mévius,(knap tweede) en bewees zodoende dat zijn Hyundai intussen snel is. Fraai was ook de prestatie van Kevin Demaerschalk die met zijn DS3 Evo de top 5 vervolledigde.
Allart en Cherain in de fout Meerdere andere R5-piloten hadden minder geluk aangezien hun rally verstoord werd door diverse problemen. Zo verloor Xavier Bouche deels zijn motivatie toen hij als “eerste” leider zaterdagmorgen meteen een tijdstraf kreeg. Verder verloor Benoît Allart zijn vierde plaats toen hij van de baan ging terwijl Cédric Cherain als derde na een fout zelfs moest opgeven. Ook regionaler Adrian Fernémont kreeg zijn deel van de pech maar eindigde na ondermeer remproblemen en een lekke band toch nog als zesde voor Geusens, de Cecco, Debackere en
Schilt.
Nipt binnen de top-10 redde Michaël Albert met zijn Skoda Fabia de eer van de WRC’s, want zowel de Citroën C4 van Serderidis en Bonjean haalden het einde niet. De Mitsubishi’s Evo10 van Olivier Collard (1ste A8) en Ludovic Sougnez ( 1ste N4) zaten intussen stevig binnen de top 15, die werd afgesloten door de intussen eenzame Porsche 997 van Francis Lejeune, want zijn merkgenoten Schmelcher en Bouvy verdwenen voortijdig uit de rally.
Guillaume de Mévius eerste junior, de Award voor Pierre Vauterin Achter die Porsche stuurde Bastien Rouard zijn Citroën DS3 als RC3-winnaar naar een fraaie 16de plaats net voor Guillaume de Mévius die met zijn Peugeot 208 R2 zegevierde bij de juniors en in RC4. In die categorie zag het er lang naar uit dat Romain Delhez, op de tweede plaats zou eindigen, maar omdat in de slotfase zijn ophanging begaf ging die ereplaats uiteindelijk naar de jonge Pierre Vauterin, die tevens beloond werd met de Junior Award" !
Robin Maes wint met zijn Prodrive BMW bij de Historics Hoewel Robert Droogmans lang leider was bij de historics, verdween de mooie Opel Manta 400 van de viervoudige laureaat van deze rally zaterdag in de vooravond door een mechanisch probleem van de tabellen. Robin Maes tot dan toe tweede, nam met zijn prachtige BMW M3 Gr.A, een authentieke Prodrive, ex-Jose Maria Ponce de leiding over en gaf die positie niet meer uit handen. “Via deze zege doe ik een schitterende zaak i.f.v. het kampioenschap”
Uiteraard won zijn BMW ook de klasse HC4 waar hij amper tegenstand kreeg van Stefaan Prinzie die zaterdag na een cardanbreuk eveneens uit de wedstrijd verdween, maar die zondag via super rally wel opnieuw van start ging met zijn Opel Ascona 400. Finaal ging de tweede plaats naar streekpiloot Benoît Gillot, die aan het stuur van zijn Ford Escort Gr.4 uiteraard ook zegevierde in de klasse PTN. François Cornélis, een gelukkige RACB-voorzitter Het laatste woord is ten slotte voor François Cornélis, de voorzitter van de RACB die in één van de openingswagens supertevreden terugkeerde naar Jambes. "Ik heb veel geluk gehad, want ik beleefde een uitzonderlijk en een geweldig weekend ! Echt waar er was geen enkel probleem i.v.m. met de organisatie van deze rally, de klassementsproeven waren geweldig en onze wagen (een Renault Twingo R1) kende geen enkel probleem, zelfs geen lekke band. De rally (in het algemeen) heeft slechts één nadeel er kruipt namelijk veel tijd in, maar na die bemerking wil ik ook melden dat het jammer genoeg al gedaan is. Maar… wees gerust ik kom zeker nog terug !”
Tussenstand BRC (na de rally van Wallonië) 1. V. Verschueren 64 pts, 2. B. Rouard 42, 3. K. Princen 36, 4. K. Abbring 32, 5. B. Allart 26, 6. P. Vauterin 24, 7. F. Boulat 22, 8. R. Delhez 21...

J-Motorsport heeft nooit veel geluk gehad in de Rally van Wallonië en de editie 2017 vormde helaas geen uitzondering op die regel. Kevin Demaerschalk redde wel de meubelen met een heel verdienstelijke 5de plaats in het erg sterk bezette startveld.

Autosport kan frustrerend zijn. De Rally van Wallonië was erg snel afgelopen voor de jongeren Amaury Molle en Achiel Boxoen. De eerste werd bij de start meteen uitgeteld door een motorprobleem, hoewel de motor gloednieuw was en perfect functioneerde tijdens de testsessie enkele dagen voor de wedstrijd. De tweede vernielde bij een zware crash de Opel Adam waarmee hij het vak mocht leren in afwachting van de officiële Skoda Fabia R5.Jourdan Serderidis was niet veel gelukkiger met de Citroën C4 WRC die hij huurde bij D-Max. "Ik vond nooit het goede ritme met deze wagen," betreurde hij. "Het gedrag van de C4 is heel brutaal en je hebt veel meer kilometers nodig om de wagen onder de knie te krijgen. We vonden niet de juiste set-up tijdens de testsessie van vorige week. In het begin van de wedstrijd had ik ook geen vertrouwen in de remmen. Ik remde veel te vroeg. De ophanging stond ook te zacht. De achtertrein was niet stabiel. Helaas kreeg ik niet de tijd om een oplossing te zoeken. Bij het begin van de tweede ronde, brak op de verbinding het voorste differentieel. Wellicht was dat de reden waarom ik de wagen twee keer liet afslaan bij de start van de twee voorgaande proeven. Daardoor had ik ook een spannend momentje in Bois-de-Villers. Ik ben ontgoocheld, maar ik kijk nu al uit naar mijn volgende WRC-wedstrijd met de DS 3 WRC."

Gelukkig ging het veel beter voor Kevin Demaerschalk, die een probleemloze wedstrijd afwerkte met de DS 3 R5.

"Ondanks de testsessie vooraf, waren de afstellingen niet ideaal in het begin van de wedstrijd," vertelt Kevin. "Ik vroeg een paar aanpassingen tijdens de eerste service, maar de anderen hadden niet gewacht. Ik zat snel achter de vier koplopers, maar ik kon niet harder. Ik heb het beste van mezelf gegeven, maar vanaf het moment dat ik het contact met de kopgroep verloor, heb ik geen overdreven risico's meer genomen. Ik heb mijn positie veilig gesteld en ik heb genoten van het rijden met de DS 3 R5, die heel betrouwbaar was op een slopend en zwaar parcours. Ik kijk al uit naar de volgende wedstrijd!"

Pieter-Jan Maeyaert en Yves Dewulf trokken met vertrouwen en ambitie naar de Rally van Wallonië, de vierde manche van het Belgisch rallykampioenschap. De Top 10 was de ambitie, maar door omstandigheden moest de bemanning van de blauwe Ford Fiesta R5 Evo tevreden zijn met de 19de plaats. Zondag koos Pieter-Jan voor het spektakel en werd niet meer naar de chrono's gekeken.
Voor Pieter-Jan Maeyaert was het begin van de wedstrijd redelijk teleurstellend. De verschillen waren veel groter dan verwacht, maar daar had de mechaniek een groot aandeel in.
"We hebben een serieus probleem met de pop-off valve, die open is gegaan. We verliezen voortdurend vermogen," sakkerde Pieter-Jan zaterdagmiddag. "Verder schakelt de versnellingsbak niet goed. Ik krijg de versnellingen er niet altijd in, wat heel vervelend is om aan te vallen. Wellicht is een sensor stuk. Ik probeer echt het maximum uit de wagen te halen, maar we staan op een magere 20ste plaats...."
Maar, vooral het vertrouwen bleef achterwege op de snelle proeven van de Rally van Wallonië.
"Het zijn heel snelle proeven in de buurt van Namen en ik heb het nog altijd moeilijk om vertrouwen te hebben in de snelle situaties. Ik kom uit een Escort met achterwielaandrijving die je moet zetten en op de achtertrein door de bocht moet zetten. De Fiesta R5 moet je zuiver op de voortrein insturen en dan moet je vol op het gas gaan, zodat de differentiëlen hun werk kunnen doen. Wanneer ik onderstuur voel, dan wil ik aan de handrem trekken om de auto te zetten. Ik heb nog niet de reflex om op de voortrein door te duwen. Op het onverhard speel ik ook teveel met het gaspedaal, terwijl je bij een R5 op het gas moet blijven zodat de differentiëlen hun werk kunnen doen. Nee, het is allemaal zo simpel niet," vertelde Pieter-Jan Maeyaert.

Zaterdagavond hadden Pieter-Jan en Yves heel wat tijd verloren, maar zondag bleven ze zich amuseren. Zelfs een beetje teveel, want Pieter-Jan koos voor het spektakel...

"Ik had me voorgenomen om niet meer wakker te liggen van de tijden en me te amuseren. Dat ging goed, maar in de steengroeve bij de finish van Wartet verloren we een 15-tal seconden door een schuiver. In Naninne was ik ook veel te agressief op de jump. We zijn op de neus geland, wat me een bumper kostte. In de tweede ronde braken we zelfs de radiator... Maar, we hebben de fans wat spektakel gegeven door wat vaker aan de handrem te trekken. Ach, ik heb blijkbaar nog kilometers nodig om het beste uit de Fiesta R5 te halen," vertelde Pieter-Jan, van wie we zeker nog mooie tijden mogen verwachten met de Ford Fiesta R5 Evo in de volgende wedstrijden.

Duizenden rallyfans genoten dit weekend in de zonnige omgeving van Namen van de Rally van Wallonië, de vierde manche van het Belgisch rallykampioenschap. Het startveld was uitermate sterk, met maar liefst 13 tenoren met een moderne R5 aan de start, waaronder Polle Geusens en Filip Cuvelier met de groene bolide van het Renties Racing Team. Polle en Filip bewezen dat de jonge piloot uit Lommel snel progressie maakt, want in zijn tweede volledige wedstrijd met de Ford Fiesta R5 behaalde Polle een knappe 8ste plaats, tussen piloten met veel meer R5-ervaring.
Na de showproeven op de Citadel in Namen, stond de Renties Ford Fiesta R5 op de 7de plaats. Een positie die Polle tijdens een groot deel van de zaterdagetappe vast zou houden, maar uiteindelijk sloot Renties de dag af op de 8ste plaats.
"We eindigen de dag op de 8ste plaats, maar de verschillen zijn heel klein. We staan amper een halve seconde achter Cédric De Cecco, die veel meer ervaring heeft met een R5," vertelde Polle. "In de eerste ronde had ik het heel moeilijk. De afstellingen waren niet goed genoeg, want ik moest in de snelste waaiers van het gas omdat de achtertrein niet stabiel genoeg was. De auto brak uit. In de namiddag werden de afstellingen verfijnd en vond ik meer vertrouwen in de snelle waaiers. Het chassis kan gewoon ongelofelijk veel aan in de snelle bochten. Nu had ik wat meer moeite met "medium" bochten. Maar, in vergelijking met de TAC Rally, hebben we weer een stapje vooruit gezet, want we zijn nu aan het strijden tussen collega's met veel meer R5-ervaring."

Zondag ging Polle erg goed van start. Op de tweede proef van de dag, Wartet, met zijn fameuze steengroeve, klokte Polle zelfs de tweede tijd algemeen, amper 0"1 van de scratch. Dankzij een foutje van Cédric De Cecco rukte Polle op naar de 7de plaats, maar in de slotronde moest de Ford-bemanning noodgedwongen wat gas terug nemen. Uiteindelijk werd het een 8ste plaats in deze Rally van Wallonië.

"In de laatste ronde begonnen we plots vermogen te verliezen. De wagen had geen vermogen bergop en we kwamen de bochten niet meer goed uit. Ik denk dat er een probleem is met het differentieel achteraan. Jammer, want 's ochtends ging het heel goed, onder andere op die proef waar ik bijna de scratch reed... "

Polle en Filip lijken in elk geval klaar voor de eerste grote afspraak van het seizoen voor Polle Geusens: zijn thuisrally, de Sezoensrally!

Een stralende zon en supersnelle klassementsproeven, meer was er niet nodig om het beste naar boven te halen bij Vincent Verschueren. Ook in de vierde manche van het Belgian Rally Championship, de Rally van Wallonië verredeni in de omgeving van Namen, kleurde de Skoda-piloot uit Zingem, samen met copilote Veronique Hostens, de wedstrijd. Met een derde plaats verstevigt Vincent Verschueren trouwens zijn leidersplaats in het Belgisch rallykampioenschap.
Zoals verwacht lag het tempo erg hoog tijdens deze Rally van Wallonië, die verreden werd onder een stralende lentezon. Vincent Verschueren was van bij het begin in gevecht met Kevin Abbring voor de leidersplaats. Zaterdagavond volgde Vincent Verschueren met de Fabia R5 van GoDrive op een knappe tweede plaats, amper 13" achter de Peugeot-piloot met WK-ervaring.
"In de openingsronde was het moeilijk," vertelde Vincent. "Op deze snelle proeven moet je een wagen hebben die stabiel blijft in de erg snelle bochten, maar dat was niet het geval. Vooral op de proeven van Natoye en Mohiville, twee proeven met erg snelle, maar ook vuile waaiers, had de wagen teveel rolneigingen, waardoor hij flink dwars ging. Twee keer brak de wagen aan hoge snelheid uit en vreesde ik even dat ik de controle kwijt was, maar ik kon hem terug halen... Met een paar aanpassingen van de afstelling, ging het daarna beter en kon ik wel voluit gaan in de snelle bochten. We zijn blijven aanvallen, maar Kevin Abbring liet niets liggen. We kwamen terug tot op 13 seconden na 18 klassementsproeven."

Zondag wilden Vincent en Veronique de aanval inzetten, maar door een lekke band in Crupet moest het GoDrive-team zijn ambities bijstellen. 

"Ik reed rechts vooraan lek. Wellicht iets geraakt in een koord. Helaas in het begin van de proef. Alle snelle bochten moesten nog komen, dus verloor ik 42 seconden met die leegloper. We zijn naar de 4de plaats gezakt, 12" achter Guillaume Dilley met nog vier proeven te rijden. Het lijkt weinig, maar het zit vandaag dicht bij elkaar. Ik ga het zeker nog proberen," aldus Vincent Verschueren strijdlustig voor de slotronde.

En, het lukte. Vincent en Veronique trokken ten aanval en pakten alsnog die derde podiumplaats, met een halve seconde verschil op Guillaume Dilley. 

"Op de laatste proef heb ik maximaal aangevallen. We zijn tot het uiterste gegaan, want ik wilde absoluut die podiumplaats en de bijkomende punten pakken. Het verschil met Kevin was erg klein. Het is jammer dat Kris Princen er niet bij was, maar hoe dan ook was het een geweldige wedstrijd. We hebben onze voorsprong in het kampioenschap verder uitgebouwd. Op naar de volgende afspraak!"

De vierde manche van het Junior Belgian Rally Championship werd verreden in het kader van de Rally van Wallonië in Jambes, waar 25 erg snelle klassementsproeven voor de wielen werden geschoven. Dat het parcours uitdagend en lastig was, bewezen de foutjes van een paar jonge kerels, zoals Achiel Boxoen die zich op de tweede proef zaterdagochtend liet verrassen met de Opel Adam R2, terwijl een proef eerder Grégoire Munster al in het decor was gevlogen. Guillaume de Mevius liet zich niet verrassen. De piloot van het RACB National Team won overtuigend, al gaf Romain Delhez hem meer weerwerk dan verwacht.
Guillaume de Mevius kreeg zaterdag de ganse dag veel weerwerk van Romain Delhez. Het verschil bleef voor de slotronde beperkt tot een halve minuut.
"Het ging heel goed, zeker omdat we nog maar twee nieuwe banden hebben gemonteerd, terwijl Guillaume al 10 nieuwe rubbers heeft gelegd. Nieuwe banden, dat maakt echter een groot verschil, dus ik ben wel tevreden, zeker omdat ik op de Citadel een 12-tal seconden liet liggen. Bovendien verloor ik door een schuiver nog eens een 10-tal seconden," vertelde Romain Delhez, die sterke tijden liet optekenen, maar in de slotronde zaterdagavond verloor hij de aansluiting. Door oude, versleten banden ging hij rond in Natoye, waarna hij in Mohiville rustig bleef om de finish te halen. De tweede plaats leek voor de Opel-rijder, maar uiteindelijk ging de ophanging stuk in de allerlaatste ronde.

De zege ging naar Guillaume de Mevius, die foutloos bleef op het snelle parcours waarop hij opgroeide. "Het was tof dat we deze keer wel weerwerk kregen," vertelde Guillaume. "Ik ben blijven aanvallen omdat ik zoveel mogelijk bonuspunten wilde scoren. Dat is met 19 snelste tijden goed gelukt! Je leert ook het meeste door aan te vallen, dus dat is de beste leerschool. Zondagochtend in de steengroeve van Wartet ging ik iets te breed en had ik geluk, maar dat hoort er ook bij."

De tweede plaats ging, na de opgave van Delhez, naar Pierre Vauterin. De jonge kerel uit Kortrijk scoorde voor de vierde keer op vier wedstrijden, hoewel het pas zijn eerste seizoen is in het Junior BRC.
"Elke dag was de eerste ronde lastig, omdat ik alle proeven moest ontdekken. Vanaf de tweede ronde kon ik het tempo wat verhogen. Ik vond het heel plezant op de snelle proeven, al was het toch een serieuze aanpassing na de gekende proeven van Tielt. In Natoye liet ik even wat tijd liggen omdat ik even rechtdoor ging," aldus Pierre Vauterin, die voor zijn vierde mooi resultaat op evenveel wedstrijden beloond werd met de Junior Award, goed voor een gratis inschrijving voor de Sezoensrally.

Anthony Dovifat, de uittredende Junior-kampioen, merkte dat het niet eenvoudig is om over te stappen van een R1 naar een R2 met een sperdifferentieel. "De snelheden liggen hoger, alles komt sneller op je af en met het sper reageert de Citroën ook anders dan onze R1 van vorig jaar. Het leerproces begint weer opnieuw," aldus Dovifat, die voor Jelle Vermeire eindigde. Vermeire kende veel problemen met een geplooid stuurhuis wat extra servicetijd vergde en vooral natuurlijk de onmogelijkheid om met speciale benzine te rijden, waardoor de turbomotor minder power levert. Voor Jean Dilley, de broer van Guillaume, was er een bemoedigende vijfde plaats. Mooi, want Jean kon pas donderdag zijn eerste meters rijden met zijn pas aangekochte Ford Fiesta R2 Ecoboost. Hij moest zijn auto nog leren kennen op de proeven van de Rally van Wallonië. Niet evident, maar Jean bracht de opdracht tot een goed einde.

Junior BRC (na 4/9): 1. de Mevius 58 ptn; 2. Delhez 28; 3. Vauterin 27; 4. Bedoret 22; 5. Vermeire 13; 6. Dewallef 11; 7. Reynvoet 10; 8. Degeer 9; 9. Pacolet, Dovifat & Brüls 6; 12. Dilley Jean 4; 13. Lizen 3; 14. Mazuin 2

Met 10 wagens aan de start, was de 34ste Rally van Wallonië in de historic-klassen minder sterk bezet, maar aan kwaliteit was er geen gebrek, want het startveld werd opgewaardeerd door de komst van Robert Droogmans, viervoudig winnaar van de Rally van Wallonië, met een Opel Manta 400. Robert Droogmans maakte indruk met zijn aanvallende rijstijl en zijn snelheid, maar de overwinning ging naar Robin Maes, die zijn Camel BMW M3 naar de overwinning stuurde.
Twaalf proeven lang stond er geen maat op Robert "big attack" Droogmans, die indruk maakte met de Opel Manta 400 van Frank Jorissen. Nochtans kampte Droogmans al de ganse wedstrijd met koppelingsproblemen.
"Ik moet starten op de startmotor en bij het terugschakelen is het koppelingsprobleem storend, want soms krijg ik de versnelling er niet goed in, waardoor het afremmen op de motor niet lukt zoals gepland," vertelde Robert. "Maar, rallyrijden, dat verleer je niet. Ik voel me goed in de auto, al heb ik vroeger nooit met Opel gereden. Mijn enige vorige wedstrijd met een Opel waren twee proeven vorig jaar in de East Belgian Rally."
Het team had de bedoeling om de koppeling te wisselen tijdens de lange service op het einde van de zaterdagetappe, maar daar geraakte Droogmans niet. Bij de start van de proef van Arbre, liet de ontsteking het afweten.
De leiding werd overgenomen door Robin Maes, voor de eerste keer genavigeerd door Joke Van Damme, die haar eerste nationale wedstrijd als copilote afwerkte. De ex-Ponce BMW M3 Gr.A zou de leidersplaats niet meer uit handen geven.
"Deze overwinning doet deugd, maar zondag in de slotfase heb ik heel rustig gereden, want ik had veel voorsprong. Ik wilde de BMW niet beschadigen op de zware jump in Naninne en het slopende onverhard. Bovendien begon ik stilaan op mijn tandvlees te zitten, want onze M3 Gr.A is een heel fysieke wagen om te besturen. Ik voel mijn armen niet meer," vertelde Robin Maes.
Benoît Gillet stuurde zijn Escort naar de tweede plaats, maar op meer dan... 12 minuten van de winnaar. De derde podiumplaats ging naar Luc Caprasse met zijn Audi, voor Stefaan Prinzie, die leider blijft in het Historic BRC met zijn Opel Ascona 400. Deze keer beleefde Prinzie een lastig weekend, want zaterdag moest hij de Opel aan de kant zetten met een kapotte transmissie. Via Superrally kon hij de schade nog beperken met een 4de plaats.
"De rally was twee proeven te kort om terug op het podium te geraken, want ik maakte per proef een minuut goed op de Audi van Caprasse. Maar, met een 4de plaats ben ik tevreden, want de uitlaat is weer stuk," lachte Prinzie. "Ik moet wel zeggen dat we nog veel werk hebben om de Ascona 400 competitief te maken op dit soort snelle, hobbelige proeven. Ik moest op de hobbelige stukken aan hoge snelheid van het gas, want de wagen sprong telkens uit het spoor. Dan verlies je het vertrouwen..."
Emile Tollet, die zaterdag moest opgeven door een kapotte koppeling, werd vijfde, voor Eric Duthoit, die zaterdag door een defecte achterbrug de strijd moest staken. Patrick Mylleville moest zijn Porsche zelfs twee keer met mechanische pech aan de kant zetten. Vrijdag door een defecte versnellingsbak en zaterdag door een kapotte koppeling.

Wat een mooie overwinning voor de Nederlander Kevin Abbring ! Niet alleen de jarige Kris Princen (43) vierde vandaag feest. Ook Kevin Abbring mocht een feestje bouwen, samen met zijn copiloot en 8-voudig Belgisch kampioen Pieter Tsjoen en het voltallige team van Peugeot Belux en DG Sport. De jonge Nederlander won immers overtuigend de 34ste editie van de Rally van Wallonië met de Peugeot 208 T16. Daarmee profiteerde hij optimaal van de afwezigheid van Princen om terug aansluiting te vinden in het kampioenschap, waarin Vincent Verschueren blijft domineren.
De eerste avond van de Rally van Wallonië werd gedomineerd door Xavier Bouche, maar toen de piloot uit Marche zaterdagochtend te laat aan de start van de tweede proef verscheen en 30" straftijd kreeg, nam Kevin Abbring definitief de leiding over. De Peugeot-piloot kon zaterdag niet echt uitlopen, want Vincent Verschueren bleef op een 13-tal seconden hangen, maar toen de Skoda-rijder zondag lek reed in Crupet, was de kloof op Ghislain de Mevius groot genoeg om freewheelend naar de zege te rijden. De eerste overwinning van Kevin Abbring in het Belgisch kampioenschap en de eerste zege van een buitenlander in de Rally van Wallonië.

"In Spa heb ik lessen getrokken. Ik heb jaren geen volledig kampioenschap gereden en ik werd altijd aangetrokken om one-shots te rijden of om auto's te ontwikkelen. Deze keer heb ik al die zaken gewoon uit mijn hoofd gezet en heb ik gereden om deze rally te winnen, zonder meer. Het werkte, want ik was heel relax en sinds onze testen met de Peugeot heb ik het volste vertrouwen in de afstellingen. Ik moest niet forceren, al lang het tempo wel erg hoog," lachte Kevin, die pas voor de tweede keer aan de start stond van de Rally van Wallonië, na een eerdere deelname met een kleine Renault Clio in 2009. "Het parcours is echt schitterend. De proeven zijn kort, maar uitdagend en erg snel. Bovendien is de sfeer geweldig. Ik heb ervan genoten!"

Voor Pieter Tsjoen was het zijn eerste overwinning als copiloot op nationaal niveau. In 1996 won Pieter als eens als navigator van Frank Broekaert in Sombreffe en later won hij 8 Belgische rallytitels en 8 keer de Rally van Wallonië als piloot. "Dit is wel speciaal," lachte Pieter. "Maar, mijn rug heeft er wel onder geleden, want als copiloot zie je bepaalde bulten of oneffenheden minder goed aankomen..."

Vincent Verschueren wist zijn leidersplaats in het kampioenschap te behouden met een knappe derde plaats. De Skoda-rijder moest lossen in de strijd voor de zege op de derde proef zondagochtend in Crupet. "Ik ben voortdurend blijven aanvallen om in de buurt te blijven van Kevin, maar in Crupet reed ik vooraan lek en moesten we de rol lossen. We verloren 42" en ik moest achtervolgen op Guillaume Dilley, die ik op de laatste proef terug kon pakken met een halve seconde verschil. Het was alles of niets op de laatste proef," vertelde Verschueren.

Ghislain de Mevius werd tweede in zijn eerste rally van het jaar, maar wel zijn thuisrally voor eigen publiek in Jambes: "Ik ben hier opgegroeid en ken de baantjes heel goed, dus het is speciaal om hier goed te scoren. Ik had gehoopt om het tempo dat ik in de Condroz Rally had te kunnen bevestigen en dat is me goed gelukt. We hebben drie dagen hard aangevallen en het duel met Guillaume Dilley was heel amusant," vertelde de oudste van de broers de Mevius. Guillaume, de jongere broer, was ruim de snelste in R2 en in het Junior BRC.

Guillaume Dilley, die op de slotproef met een geblokkeerd gaspedaal te kampen had, viel met een halve seconde verschil naast het podium, maar hij toonde wel dat de Hyundai i20 R5 potentieel heeft in de Belgische rallysport. Kevin Demaerschalk behaalde een uitstekende vijfde plaats met de DS 3 R5 van J-Motorsport. De eerste wedstrijd met de Evo-kit leverde meteen de beoogde top 5 op. Zesde werd Adrian Fernémont, man van de streek, die zondag een paar kanontijden liet noteren. Helaas verloor de Ford-rijder teveel tijd door technische problemen (lekke band KP 1, stuurbekrachtiging KP 2, remproblemen,...) om nog dichter aan te sluiten vooraan. In elk geval remonteerde hij zondag Xavier Bouche, die de motivatie even verloor na zijn straftijd van een halve minuut.

Polle Geusens eindigde op de 8ste plaats na een erg regelmatige wedstrijd, waarin hij dicht bij zijn eerste besttijd kwam, maar in de slotfase verloor de Fiesta tijd door problemen met het differentieel. De Top 10 werd vervolledigd door Cédric De Cecco, die zondag even van de baan ging in Wartet en een remleiding scheurde, en Michaël Albert. Melissa Debackere en Edwin Schilt eindigden net buiten de Top 12.

Cédric Cherain was aanvankelijk ook mee in strijd voor de zege, maar de Citroën-rijder moest van bij het begin in de achtervolging, na een foutje op de Citadel. In Mohiville ging hij, mede door een lekke band, over de limiet. De wagen ging rond en daarbij werd de uitlaat beschadigd. Omdat de bemanning vervolgens bedwelmd werd door uitlaatgassen, zette Cédric zijn Citroën noodgedwongen aan de kant, al speelde een straftijd van 1'40" ook een rol bij die beslissing. Benoît Allart, aanvankelijk mee in strijd voor het podium, ging al vroeg van de baan in Mohiville met de Skoda Fabia R5. Met een afgebroken wiel was de strijd meteen gestreden.

Bij de Juniors ging de zege, zoals al gezegd, naar Guillaume de Mevius, terwijl Pierre Vauterin, tweede, beloond werd met de Junior Award. In Historic maakte Robert Droogmans indruk door de leiding te nemen, ondanks koppelingsproblemen, tot de ontsteking van de Opel Manta 400 het liet afweten in Arbre. De zege ging zondag met ruime voorsprong naar Robin Maes met zijn prachtige BMW M3, terwijl Stefaan Prinzie, na een opgave zaterdag, de punten van de 4de plaats pakte, in het spoor van Gillot en Caprasse.

Voor het derde jaar op rij is het Falken Drift Team present op de Citadel. Met een sterk optreden verzorgt hun kwartet er het show-aperitief voor de passage van de deelnemers van de 34ste rally van Wallonië. Zelfs bij de gepassioneerde liefhebbers zijn er weinig mensen die weten dat driften een erkende autosport-discipline is. Maar intussen hebben diverse nationale federaties er reglementen voor opgesteld i.f.v. een heus kampioenschap, terwijl er voor de beste specialisten ook steeds meer internationale of Europese wedstrijden en events georganiseerd worden.
Zo is het Falken Drift team onder aanvoering van Remmo Niezen, één van de absolute specialisten en tevens recordhouder in deze discipline voor de derde opeenvolgende keer te gast in Namen. Hij is bovendien de regerende Europese kampioen bij de "King of Europe Drift Series Pro" en komt naar Namen met zijn nieuwe Z4M BMW GTR aangedreven door een BMW E92 M3 V8 van meer dan 600 pk!
Ook de beroemde "drift taxi" BMW M5 V8, is weer van de partij met deze keer afwisselend de Luxemburgse Rohan "Battle Beast" Van Riel, zijn gebruikelijke bestuurder en Michel Ditmarsch, een collega van de "chief" achter het stuur. Beiden delen verder evenwel ook een het stuur van een BMW M3 V8
Het kwartet wordt deze keer vervolledigd door een derde Nederlander, Mark "DriftRebel" Vissers, die in dit wereldje bekendheid verwierf met zijn originele Volvo 360 Turbo High van 340 pk. Op de Esplanade van de Citadel, zal hij evenwel een BMW M3 E36 mennen.
De Falken Drift Show gaat vrijdagavond in twee fasen door op de Esplanade van de Citadel. Het eerste deel begint om 17:30 (de start van de KP1 is voorzien om 18:45) en het tweede deel is voorzien tegen 20:30 (KP2 start om 21:15) .

Na zijn 5de plaats in de TAC Rally, lijkt Polle Geusens klaar om dit weekend in de Rally van Wallonië mee te strijden voor de knikkers met de Ford Fiesta R5 van Renties Racing. Maar, Polle houdt de druk bewust en begrijpelijk weg, want 14 KP's op snelheid met een R5 is natuurlijk een verwaarloosbare ervaring in vergelijking met de ervaring van de overige kleppers aan de start met een R5.
"In principe zou Adrian Fernémont een mooie referentie zijn, maar hij heeft al meer rally's gereden met de Fiesta R5 en hij stond vorig jaar in de Wallonie ook aan de start met de Fiesta. Zijn nota's zullen dus aangepast zijn en de Wallonie wordt letterlijk in zijn achtertuin verreden. Nee, ik ga me niet gek laten maken door de tijden van Adrian. We gaan exact dezelfde strategie hanteren als in Tielt: ons eigen tempo rijden, niet naar de anderen kijken en kilometers maken om ervaring op te doen. Onze Fiesta R5 heeft een topsnelheid van 188 km/h, maar de Skoda's hebben een sterkere motor, zodat ze op de snelle proeven moeilijk te houden zullen zijn," vertelt Polle. 
Het is zijn vijfde deelname in de Rally van Wallonië, waar een parcours wacht dat weer een andere uitdaging is dan de proeven in Tielt of Landen. "Ik hou wel van de supersnelle proeven in de buurt van Namen. Mijn lievelingsproeven zijn
Arbre en Natoye. Maar, het is de eerste keer met een R5 op dat soort proeven, dus moet ik nog leren. In Tielt heb ik gemerkt dat ik in de snelle situaties nog ver van de limiet zit. Het chassis van de Fiesta R5 is erg goed. De wagen heeft me nog geen moment verrast of in de problemen gebracht. Ik denk vaak dat ik erg snel in de bocht duik, maar bij het uitkomen van de bocht blijkt het toch nog te traag. Stelselmatig mijn grenzen verleggen, dat is de doelstelling voor dit weekend," vervolgt Polle. De grens verleggen, dat gaat Polle, opnieuw genavigeerd door Filip Cuvelier in de Renties Fiesta, op de Citadel alvast niet doen.
"Nee, op de Citadel ga ik geen gekke dingen doen. Gewoon zuiver rijden, zonder foutjes te maken, dan zal de chrono wel in orde zijn," vertelt Polle, die donderdag nog een laatste keer de Renties Ford Fiesta R5 aan de tand zal voelen op de shakedown.

Pieter-Jan Maeyaert goed voorbereid aan de start "Ik moet mezelf tijd geven"
Het Belgisch rallykampioenschap schakelt dit weekend een tandje hoger. Met de Rally van Wallonië staat, drie weken na de TAC Rally in Tielt, al de vierde manche van het Belgian Rally Championship op het programma. Op het snelle parcours rond Namen wil Pieter-Jan Maeyaert verder progressie maken met de Ford Fiesta R5, maar samen met Yves Dewulf wil hij vooral een resultaat realiseren dat zijn potentieel weerspiegelt.
"Het is razend druk in de zaak, want stilaan komt het bouwverlof in het verschiet. Door die drukte is het heel moeilijk om me vrij te maken, maar ik heb me toch goed kunnen voorbereiden. Uiteindelijk hebben we mooie tijden gerealiseerd in de vorige twee wedstrijden, maar dat bleek niet uit het resultaat. Ik had nooit gedacht dat ik in Tielt op een vierde plaats zou staan, maar uiteindelijk ging die mooie positie verloren. Deze keer wil ik zonder problemen finishen en een resultaat realiseren," vertelt Pieter-Jan, die zich wel de nodige tijd wil gunnen.
"Kijk, ik wil de kloof met de tenoren op termijn dichten. In Tielt verloren we 2" per km op de snelsten. Ik wil dat verschil verkleinen, maar de meeste mensen in mijn omgeving vinden dat ik mezelf meer tijd moet gunnen. Het was immers pas mijn tweede rally met de Fiesta R5. En na de wedstrijd bleek dat er effectief een probleem was met de pop-off in het slot van de rally, toen ik vermogen verloor."
De Rally van Wallonië gaat vrijdag van start met een showproef op de Citadel. Onverhard, dat ligt Pieter-Jan wel.
"Ik zal mezelf vrijdag wat moeten inhouden, want ik vind die passage op de Esplanade natuurlijk fantastisch. Ik zal moeten proberen om van de handrem af te blijven, want ik wil niet teveel tijd verliezen om zaterdag op een goede positie te starten," aldus Pieter-Jan, die samen met Yves Dewulf wil genieten op de snelle proeven.
"Ik heb nog maar een keer in de Wallonie gereden. Het ging goed, maar zondag moest ik opgeven door een technisch probleem, Het zijn prachtige proeven en ik denk dat we goed voorbereid aan de start komen. Met een top van 188 km/h zullen we het lastig hebben tegen bepaalde Porsches op sommige proeven, maar we gaan het beste van onszelf geven!"

Met de Rally van Wallonië staat dit weekend de vierde manche van het Belgian Rally Championship op het programma. In de 34ste editie van de klassieker in Namen starten Vincent Verschueren en Veronique Hostens als een van de kanshebbers met de Skoda Fabia R5 van Godrive, want na hun klinkende zege in de TAC Rally zijn ze toegetreden tot het selecte kransje winnaars.
Maar, Vincent Verschueren blijft na zijn eerste overwinning in Tielt wel met de voeten op de grond. 
"Het was fantastisch om die eerste overwinning in Tielt te behalen, maar ik ga zeker niet zweven. Ik weet niet of ik meer vertrouwen zal hebben na deze zege. Dat zal ik zaterdag pas kunnen zeggen, maar we weten nu wel dat het mogelijk is om te winnen," vertelt Vincent eerlijk. 
Copilote Veronique Hostens speelde afgelopen week trouwens de hoofdrol in het programma "Mijn Superheld: rallypiloot", een programma van kinderzender Ketnet. Een heel mooi portret van de copilote in de Skoda en haar trotse zoon Julian, voor wie zijn "racende mama" natuurlijk een superheld is. Het programma, opgenomen tijdens de uitgeregende Spa Rally, toonde een mooi beeld van de kameraadschap bij Godrive, het team van Gaby Goudezeune.
Vrijdagavond komen Vincent en Veronique als leiders in het BRC aan de start in Namen, waar Kris Princen niet van de partij zal zijn...
"Maar, ook zonder Kris is de concurrentie weer erg sterk. Met Cherain, de Cecco, Bouche, Allart en Abbring staan er genoeg kanshebbers aan de start om het spannend te maken," lacht Vincent. "Ik vind de Rally van Wallonië wel een van de mooiste wedstrijden om te rijden. De proeven zijn heel natuurlijk en bijzonder snel. Daar hou ik van. Ik denk dat we met de Skoda goed gewapend zijn. In vergelijking met vorig jaar, worden de afstellingen steeds beter. Elke keer proberen we de settings te verfijnen en meer aan te passen aan mijn rijstijl. Ik heb liefst een "neutrale", stabiele wagen. Soms heb je een wagen waarvan de voortrein beter is dan de achtertrein of omgekeerd. Ik heb liefst een stabiele wagen, waarvan ik weet hoe hij zal reageren. We zijn er nog niet helemaal, maar het wordt elke keer beter..."

Natuurlijk mikt Vincent dit weekend op de snelle proeven van de Rally van Wallonië weer op een topprestatie, om niet te zeggen een podiumplaats. "Mee zijn met de kopgroep, dat is het belangrijkste. Dan is alles mogelijk," aldus Vincent, die met vertrouwen aan de start komt in Jambes.

De 34ste editie van de rally van Wallonië ziet er veelbelovend uit, want bij de 102 ingeschreven teams die op 28, 29 en 30 april op een aangepast parkoers zullen strijden zijn er meer dan 30 uit de topklassen RC1, RC2 en RGT ! De organisatoren van de rally van Wallonië kregen de afgelopen dagen nog een mooi Paascadeau, want door een vloed aan formulieren, steeg het aantal deelnemers van 75 tot 102, waardoor de Naamse manche andermaal met het mooiste deelnemersveld van de eerste seizoenshelft van het Belgisch rallykampioenschap kan uitpakken. Met maar liefst 15 R5-wagens, één S2000, 3 WRC’s en 4 GTP24- bolides kijken de liefhebbers van mooie rallywagens immers nu reeds vol ongeduld uit naar volgend weekend.
Minstens 5 zegekandidaten… Neen, Kris Princen en François Duval komen dit jaar niet aan de start in Jambes. Hoewel het jammer is dat die twee toppers ontbreken, kan de Automobielclub van Namen toch weer uitpakken met een 5 sterren-deelnemersveld, vergelijkbaar met de vorige edities en bovendien met een “open” karakter. Het is namelijk niet evident om deze keer de absolute topfavorieten aan te duiden. Vincent Verschueren (Skoda Fabia R5), winnaar in Tielt en 2e in Landen en Spa en daardoor de huidige leider in het BRC behoort uiteraard tot die groep, maar dat geldt ook voor Cédric Cherain (DS3 R5, die zijn zege in Spa verspeelde door een bandenkwestie, Benoît Allart (Skoda Fabia, winnaar in Spa), de Nederlander Kevin Abbring (wiens enorm talent de prestaties van zijn Peugeot 208T16 R5 overstijgt) maar evenzeer voor Xavier Bouche (die finaal voor een Skoda Fabia kiest). Uiteraard mogen we uit de Koninginneklasse ook Guillaume Dilley (Hyundai i20), Kevin Demaerschalk (DS3), Melissa Debackere (Skoda Fabia), Adrian Fernémont, Polle Geusens, Pieter-Jan Maeyaert (drie Ford Fiesta), Cédric De Cecco (Peugeot 208T16)
en de Nederlander Edwin Schilt (Skoda Fabia) niet vergeten, want als de absolute favorieten een foutje zouden maken, staan zij zeker klaar om daarvan te profiteren, terwijl ze los daarvan hoe dan ook stevig zullen strijden voor een plaats in de top-5. En… wie weet zorgen ook Lawrence Mottet, Philip Cracco en Alain Litt (alle drie met een Ford Fiesta) wel voor een verrassing.
De WRC’s effectief in verval of enkel op papier Terwijl velen het spijtig vinden dat de WRC’s stilaan verdwijnen, blijven anderen toch stevig weerwerk bieden. Te beginnen met Guino Kenis en zijn Mini JCW 1.6T al beschikt hij niet over het volle vermogen, aangezien hij met een “gecastreerde bride” moet rijden. De WRC 2L kunnen wel nog voluit, tenminste de piloten die nog het privilege hebben dat ze nog met zo’n wagen mogen rijden. We hebben het dan in de eerste plaats over David Bonjean, Jourdan Serderidis (elk met een Citroën C4 WRC) en Michaël Albert (Skoda Fabia WRC) Hoewel ze ook “gemuilkorfd” werden (max 3.6 l voor de gehomologeerde wagens - bride voor FIA en RGT) moeten we evenwel ook rekening houden met de beste GT’s, zeker als het gaat over de Porsche 997 GT3 van Patrick Snijers, Fred Bouvy, Francis Lejeune en Henri Schmelcher die aan op het snelle parkoers rondom Namen bovendien een bondgenoot hebben. Hoewel hun succesperiode misschien voorbij is, zijn er verder ook nog de Mitsubishi’s in diverse uitvoeringen (N4, R4, A8 of E12 voor de oudste modellen) die voor een snelle chrono kunnen zorgen, zeker als het om ervaren kleppers gaat zoals Olivier Collard (Evo10 Gr.A), Laurent Léonard (Evo9 R4 ingeschreven in A8), Jean-Fred Colignon (Evo9 A8), Cédric Busin (Evo9 N4), Ludovic Sougnez, Martin Van Iersel of Steve Van Bellingen (allen Evo10 N4)... En zeker diegenen met een type van de laatste generatie zouden zondagavond wel eens kunnen verrassen.
De beste juniors zijn present ! Hoewel ze met hun voortrekkers, uit de klasse RC4 (VR2B) niet in staat zullen zijn om vooraan een rol te spelen, mogen we toch ook van de jonge piloten (geboren na 31 december 1989) die strijden in het junior kampioenschap, vuurwerk en hoogstaand spektakel verwachten. Alle tenoren van het seizoensbegin zijn immers present in Jambes, te beginnen met streekpiloot Guillaume de Mévius (de officiële RACB-junior), Romain Delhez en Sébastien Bedoret, respectievelijk winnaar in Haspengouw, Spa en Tielt, die zich naast hun buitenlands programma zeker ook in eigen land willen bewijzen. Concurrenten zoals Jelle Vermeire, Pierre Vauterin, Tobias Brüls, de jonge officiële Skoda vertegenwoordiger Achiel Boxoen, ingeschreven met een... Opel Adam of Anthony Dovifat en Romain Degeer, die in perfecte harmonie hun oudere Citroën C2R2 Max besturen, zullen deze referenties alvast graag het hoofd bieden. Daarnaast krijgen ze wellicht ook concurrentie van andere R2’s zoals de Luxemburger Bob Kellen, Johan Van Loo of Cyril Lizen die evenwel niet ingeschreven zijn in het junior kampioenschap.
Ook grootse verwachtingen in de andere categorieën Meer nog dan de categorie RC5 (R1) eerder ook Junior kampioenschap, nu "trofee R1", wordt veel verwacht van het RC3-peloton met o.a. Didier Bosseloir (Honda Civic), Eric Haccourt en Steve Poot (Renault Clio R3) of de DS3 van favoriet Bastien Rouard, momenteel derde plaats in het kampioenschap en Amaury Molle, Karl S’Heeren en Wim Carton, zonder de Peugeot 207 van Sébastien Honnay te vergeten. Verder wordt er ook uitgekeken naar de minder recente NCM-bolides van o.a. Christophe Verstaen en de Opel Astra M2000 of de Renault Clio’s RS van Georges, Saucez, Ledent en Leroy om hen het leven zuur te maken. Al zullen vele ogen zeker ook gericht zijn op Grégoire Munster, de zoon van Bernard, ingeschreven in M14 met een Opel Adam. Tot de groep tweewiel aangedreven wagens behoren ook de achtertrekkers van streekpiloot Manu Bouts (BMW Compact M2000) die vorig jaar met een BMW M3 zegevierde bij de historics) de BMW 325i van de andere regionaler Jonathan Wiart, de prachtige Escort RS "Millington" van Hubert Deferm of de Opel Manta van Tony Lattaque die ongetwijfeld zijn naam weer eer zal aandoen !
Droogmans kopman bij de historics !
Het peloton der historics blinkt deze keer uit door zijn diversiteit aangezien de elf deelnemers door maar liefst 6 verschillende merken bovendien allemaal oude gloriën vertegenwoordigd worden. Toch zal vooral Robert Droogmans, ex-zegerecordhouder van de rally van Wallonië, die nu terugkeert met een met een Opel Manta 400, hopelijk betrouwbaarder dan vorig seizoen tijdens de EBR, het gros van de aandacht opeisen. Daarnaast is er ook Opel Ascona 400 van Stefaan Prinzie, al zal het mooiste geluid geproduceerd worden door de BMW M3 Gr.A ex-Ponce van zijn titelconcurrent Robin Maes. Toch zal ook de sound van de Audi Quattro van Luc Caprasse, de Porsche 911 van Patrick Mylleville en de Mercedes 190 16S van Marcel Wirtz de liefhebbers van deze oude gloriën kunnen bekoren. Al geldt dat eveneens voor de Escorts MK1 of 2 van Duthoit, Kerkhove, Morelle of Emile Tollet, één van de animatoren van de eerste edities van deze rally.
De voorzitter in de 000-wagen
Tot slot uiteraard ook nog aandacht voor de deelname van RACB-voorzitter François Cornelis, die in de DS3 R5 van zijn naamgenoot Bert Cornelis en als 000 in één van de veiligheidswagens zijn rallydebuut zal maken. Voor de rally van Wallonië is het alvast een eer dat de hoogste vertegenwoordiger van de federatie het ter harte neemt om zich persoonlijk van de onberispelijke organisatie te vergewissen.
Alle deelnemers zullen net zoals vorig jaar verdeeld over drie dagen 25 klassementsproeven, (in totaal 230 km) tegen de klok afwerken. De rally start vrijdag 28 april met twee passages (19h00 en 21u15) op de Citadel. De etappe van zowel zaterdag (3 ronden van 5 kp’s) als zondag (2 ronden van 4 kp’s) start telkens om 8h00. De finish is zondagnamiddag omstreeks 15u30 voorzien in de tent die in het centrum van Jambes staat.

Dit jaar wordt de Challenge al voor de achtste keer georganiseerd en er lijkt maar geen einde te komen aan het succesverhaal, hoewel we stilaan dachten aan het plafond te zitten na de explosieve groei in 2016. Stevige promotie op diverse Britse events werpt duidelijk zijn vruchten af, maar iedere Brit die van de Belgische rallyscene heeft geproefd lijkt meteen ook verslaafd, dus dit jaar zien we alweer een pak nieuwe namen naast de waslijst habitués, zowel voor een paar rally’s à la carte of meteen voor de hele Challenge.

Rallye Salamandre, naast Les Boucles Chevrotines de tweede ASAF-wedstrijd op de kalender, wordt meteen ook de openingswedstrijd van de Challenge. Hoewel veel Britten pas vanaf ORC in actie komen zien we toch al een kleine dertig teams de verplaatsing maken naar de Salamandre. Een aantal deelnemers  van de RAC Historic Asphalt Championship zullen dit jaar namelijk nog een paar Vlaamse wedstrijden meepikken, terwijl ook de ‘VASAF’ kalender van de Classic Rally Challenge mooi te combineren valt met FIRC, erg fijn als alle puzzelstukken in elkaar vallen. Niettemin blijven de VAS wedstrijden het meest populair dankzij de veel kortere verplaatsing, er komt dus gegarandeerd veel mooi volk straks in ORC en Wervik.

Een leuk nieuwigheidje voor dit seizoen is de komst van de Darrians, die vroeger op de flanken van de Monteberg het mooie weer maakten. Het ASAF reglement laat deze wagens toe, dus in augustus voor de Chevrotines kunnen we ook weer een paar exemplaren verwachten. Verder zijn dit jaar ook een paar Millington boys van de partij, benieuwd wat dat zal geven.

Na acht seizoenen is ondertussen al een stevig ‘Belgobritish’ netwerk ontstaan, maar de meest praktische bijdrage komt dit jaar toch van onze Nederlanders. Jan Beijnen, de sympathieke monteur van André Van Middendorp is namelijk gestart met een handel in rallybanden (JB Rallytyres) en zal op elke FIRC wedstrijd aanwezig zijn met een complete bandenservice én een ruime voorraad, een privilege wat vroeger enkel voor de nationale wedstrijden voorbehouden was. Naar we horen is de verhouding prijs/kwaliteit optimaal.

Verder blijven ook de partners van FIRC de Challenge trouw, met oa kortingen bij Corbeau en Motorsport Auctions die natuurlijk ook voor Belgen geldig zijn, en een steeds verdergaande service van Martin Jones, PEC en ATM Sport met Mies Racing als spilfiguur. Iedereen tevreden dus, en we zijn erg benieuwd wat de toekomst brengt. Onze tiende verjaardag is niet meer veraf, en nu ook Ieper voor het BRC meetelt lijkt België wel de nieuwe hotspot van de Britse rallyscene! Houden zo.